Kuva: Titus Tscharntke/Wikimedia
Kuva: Titus Tscharntke/Wikimedia

Mikään muu puu ei ole valkoinen.

Puiden rungot ovat yleisimmin harmaita tai ruskeita. Koivu on poikkeus. Sen valkoinen kuori erottuu maisemasta.

Tai oikeastaan mustavalkoinen. Rusehtavat ja mustat viirut koostuvat korkkihuokosista eli lentiselleistä, joiden kautta kaasut pääsevät liikkumaan kuoren läpi.

Aivan nuoret koivun oksat ovat vihertäviä, mutta puun kasvaessa väri muuttuu, kun kuoren pintaan muodostuu tuohta. Tuohi ei koskaan kasva kovin paksuksi, koska sen uloimmat kerrokset hilseilevät jatkuvasti pois.

Puolustuksen väriaine

Tuohen valkoisuus johtuu betuliinista, valkoisesta vaha-aineesta, jota kertyy tuohen solukkoon. Mitä enemmän betuliinia on, sitä enemmän se valkaisee. Koivun kuoren kuivapainosta sitä voi olla jopa 30 prosenttia.

Betuliini on saanut nimensä koivusuvun tieteellisen nimen Betulan mukaan. Aine kuuluu triterpeeneihin, jotka puolustavat kasveja haitallisia mikrobeja ja hyönteisiä vastaan.

Tuholaistorjunnassa voi betuliinin väristäkin olla etua, sillä valkoiselta rungolta tuhohyönteisiä syövät pedot erottavat saaliinsa helposti.

Lisäksi betuliini hylkii vettä, joten se auttaa estämään haihtumista. Koivun tuohi on havupuun kaarnan tavoin täysin vesitiivis.

Betuliinin ominaisuuksista voivat hyötyä muutkin kuin koivut itse. Lääketeollisuus on siitä varsin kiinnostunut. Betuliinin on havaittu muun muassa alentavan kolesterolia, helpottavan laihtumista ja estävän verisuonien kalkkeutumista. Betuliinin johdannaisista kehitetään jopa hiv- ja syöpälääkkeitä.

Hyötyä pohjoisessa

Miksi vain koivusta on tullut valkoinen, ei tiedetä varmasti. Väri saattaa olla erityinen sopeuma ilmasto-oloihin. Koivulajit sietävät yleensä kylmää hyvin ja ulottuvat levinneisyydeltään pohjoiseen asti.

Arveltu sopeutumistapa kuulostaa äkkiseltään yllättävältä: valkoinen väri heijastaa valoa niin, ettei kuori lämpene nopeasti.

Hitaus on kuitenkin hyvä ominaisuus pohjoiselle puulle, jonka juuret eivät saa routaisesta maasta vettä vielä silloin, kun kevätaurinko alkaa ensi kertaa lämmittää. Puu ei aluksi pystyisi kuljettamaan vettä oksiin puhkeaville silmuille, ja siksi on edullista, ettei sen runko pääse sulamaan, ennen kuin maaperä sulaa.

Heijastava pintakerros saattaa myös suojata kuorikerroksen alla olevia uusiutuvia soluja, joita raju lämmönvaihtelu tappaisi. Valkoinen vaate tasoittaa oloja.

Asiantuntijoina tutkijat Anneli Viherä-Aarnio ja Riikka Piispanen Metlasta sekä kasvibiologian professori Kurt Fagerstedt Helsingin yliopistosta.

Suomen lajit valkoisia

Maailman yli sataan koivulajiin kuuluu muunkin värisiä puita. Esimerkiksi Pohjois-Amerikassa ja Itä-Aasiassa on runsaasti tummarunkoisia lajeja. 

Julkaistu Tiede-lehdessä 6/2012