Donald K. Yeomans, suom. Markus Hotakainen

Isot iskijät ovat tutkijoiden tiedossa, mutta pienet voivat yllättää.

Helmikuussa Itä-Uralilla sijaitsevan Tšeljabinskin kaupungin yllä räjähti asteroidi. Kukaan ei kuollut, mutta toistatuhatta ihmistä sai haavoja ikkunansirpaleista ja rakennusten vaurioista koitui miljoonien eurojen vahingot. Räjähtänyt kappale oli pieni, läpimitaltaan noin 17 metriä.

Tähän asti vahingollisina on pidetty yli 30-metrisiä asteroideja, koska pienemmät yleensä palavat poroksi ilmakehässä. Juuri tuota 30 metrin kokoa oli Siperian Tunguskassa 1908 räjähtänyt järkäle. Sellaisia on Maan lähiavaruudessa ainakin miljoona.

”Ihmiskunnan kehityksen ja tulevaisuuden kannalta lähiavaruuden kappaleet ovat Auringon jälkeen kaikkein tärkeimpiä”, painottaa Donald K. Yeomans tuoreessa kirjassaan. Siinä missä pikkumurikat vain katkovat puita tai pirstovat ikkunoita, isot jaksottavat koko maapallon elämän evoluutiota. Dinosaurusten tuhon aiheutti yli kymmenkilometrinen asteroidi.

Kun lasketaan keskimääräisiä vuotuisia kuolonuhreja, ovat tupakointi, aids, ilmansaasteet ja liikenne paljon pahempia tappajia kuin avaruuden yllättäjät. Mutta koska asteroidit pahimmillaan ovat ihmiskunnalle katastrofaalisia, uhka otetaan todesta.

Kilometriä suurempia asteroideja on lähiavaruudessa arviolta tuhat. Kansainvälisten etsintäohjelmien ansiosta 90 prosenttia populaatiosta on jo löydetty. Yeomans johtaa itse Nasan toimistoa, joka etsii ja seuraa lähiavaruuden kappaleita.

Tutkijaa asteroidit ja komeetat kiinnostavat siksikin, että ne ovat aikojen mittaan tuoneet Maahan vettä ja monenlaisia orgaanisia aineita. Kenties me ihmisetkin olemme elämästämme velkaa niille.

Monet uudet tietokirjat elävöittävät faktatietoa anekdootein tai persoonallisin kommentein; hyvä esimerkki on Esko Valtaoja. Yeomans ei kirjoittajana hersyttele vaan töröttää tiukasti asiansa. Onneksi asiassa on oma dramatiikkansa.

Asteroidin isku torjutaan muuttamalla sen rataa. Asteroidiin ohjataan avaruusalus tai sen kylkeen asennetaan rakettimoottori. Tai käytetään ydinräjähteitä, virtuaalista hinausköyttä, keskittäviä peilejä tai lasereita. Tai vaikka maalataan möhkäle. Kuulostaa scifiltä, mutta keinoissa on vinha tieteellinen perä.

Tulevaisuutta ovat miehitetyt lennot asteroideille. Niiden kivessä on runsaasti metalleja ja myös vettä. Siitä on hajottamalla tehtävissä rakettipolttoainetta, vaikka Mars-matkalle.

Tuula Koukku on eläkkeellä oleva päätoimittaja

Julkaistu Tiede-lehdessä 11/2013