Tähän mennessä pitäviä todisteita vaihdevuosien eli menopaussin olemassaolosta on löydetty vain ihmiseltä ja yhdeltä pallopäävalaslajilta.



Vaihdevuosilla eli menopaussilla tarkoitetaan kuukautiskierron lopullista päättymistä, mikä ihmisillä tapahtuu noin 50 vuoden iässä. Tämä on maailmanlaajuinen ilmiö, vaikka yksilöiden ja populaatioiden välistä vaihtelua esiintyykin. Naisten hedelmällisyys vähenee jo noin 30 vuoden iästä lähtien, mutta vasta vaihdevuosien jälkeen hedelmöittyminen on mahdotonta.

Pallopäävalas Globicephala macrorhyncusin naaraat kokevat menopaussin 30–40 vuoden iässä. Sen jälkeen ne elävät vielä vuosikymmeniä, kuten ihmisetkin.

Tutkimustiedon karttuessa menopaussin rajoittuminen vain näihin kahteen lajiin voi kuitenkin osoittautua vääräksi.
Useimmilla tutkituilla nisäkkäillä lisääntyminen hiipuu vanhetessa mutta lisääntymiskyky voi säilyä loppuun asti.

Useat kädellislajit ja jotkin valaslajit voivat kuitenkin elää luonnossa muutamia vuosia vielä lisääntymisen loputtua. Lisääntymisen päättyminen ei tässä tapauksessa välttämättä johdu menopaussista vaan esimerkiksi vaikeudesta löytää lisääntymiskumppania.

Ihmisen menopaussin ja sen jälkeisen pitkän eliniän arvellaan kehittyneen luonnonvalinnan tuloksena, sillä pitkään elävien isoäitien on havaittu lisäävän jälkeläisten lapsimäärää ja lastenlasten hengissäsäilymistä. Myös pallopäävalailla vanhojen naaraiden on havaittu auttavan sukulaisiaan poikasten hoidossa ja kasvatuksessa.


Julkaistu Tiede-lehdessä 3/2007

Vastaaja:


Samuli Helle ja Mirkka Lahdenperä


biologeja


biologian laitos, Turun yliopisto