Ihmisillä tapa sai alkunsa 1900-luvun alussa. 

Kolmen parhaan palkitsemista kulta-, hopea- ja pronssimitaleilla kokeiltiin ensi kerran St. Louisin olympialaisissa 1906, ja säännönmukainen käytäntö siitä tuli kaksi vuotta myöhemmin Ateenan niin sanotuissa välikisoissa. Olympiakisoista tapa levisi 1900-luvun mittaan muualle urheilumaailmaan.

Antiikin olympialaisissa palkittiin vain voittaja. Ensimmäisissä nykyaikaisissa olympialaisissa Ateenassa 1896 palkittiin kaksi parasta: voittajalle hopeamitali, kakkoselle pronssinen. Pariisissa 1900 eri kilpailujen parhaille jaettiin mitä erilaisimpia palkintoja.

Kolmen parhaan palkitseminen juontaa juurensa 1800-luvulta. Tapa on mahdollisesti peräisin hevoskilpailuista, kuten monet muutkin varhaiseen urheiluun omaksutut käytännöt.

Se saattaa myös liittyä antiikin kreikkalaiseen historiankäsitykseen, jonka mukaan ihmiskunnan kehitys (rappio) on asteittain johtanut ”kultakaudesta” ”hopeakauden” kautta ”pronssikauteen”. Tästä olisi muodostunut arvometallien keskinäinen arvojärjestys.

Vastaaja:
Vesa Tikander
tutkija
Suomen Urheilumuseo