Afrikannorsun kahtena alalajina pidetyt savanninorsu ja metsänorsu ovat oikeasti kaksi eri lajia.

Uusi PLoS Biology -lehdessä julkaistu tutkimus vahvistaa, että Afrikassa on yhden sijasta kaksi elefanttilajia. Harvardin yliopiston lääketieteellisen tiedekunnan, Illinoisin yliopiston ja brittiläisen Yorkin yliopiston selvittivät geenitutkimuksen keinoin, että savanninorsu ja sitä pienempi ja harvinaisempi metsänorsu ovat olleet erossa toisistaan useita miljoonia vuosia.

Tutkijat vertasivat afrikkalaisten ja aasialaisten norsujen dna:ta sukupuuttoon kuolleiden villamammutin ja mastodontin dna:han. Mastodontin dna luettiin nyt ensimmäistä kertaa. Näitä lajeja ei ole koskaan aiemmin dna-vertailtu keskenään.

Harvardin tutkija David Reichin mukaan "yllättävä löytö oli, että metsä- ja savanninorsun - joita monet ovat vielä pitäneet samana lajina - geneettinen etäisyys toisistaan on sama kuin aasiannorsun ja mammutin.

"Kahden lajin eriytyminen tapahtui samaan kun aasiannorsun ja villamammutin", professori Michi Hofreiter Yorkin yliopistosta sanoi. "Afrikan savanni- ja metsänorsun jakautuminen on melkein yhtä vanha tapahtuma kuin ihmisten ja simpanssien eriytyminen. Tämä tulos hämmästytti meitä kaikkia."

Mahdollisuus, että nämä kaksi lajia olisivat erilliset, tuotiin esiin ensi kerran vuonna 2001, mutta nyt esiin tuotu näyttö on tähänastisista vahvin todiste siitä, että lajit todella ovat erilliset.

"Meidän on nyt kohdeltava savanninorsua ja metsä norsua suojelun näkökulmasta kahtena erillsenä yksikkönä", sanoi tutkija Alfred Roca Illinoisin yliopistosta. "Sitten vuoden 1950 kaikkia Afrikan elefantteja on suojeltu yhtenä lajina. Nyt kun tiedämme että metsä- ja savanninorsu ovat kaksi eri lajia, metsänorsun tulisi olla suojelussa ykkösprioriteetti."