Edgar Degas: L'Absinthe.
Edgar Degas: L'Absinthe.

Pohjois-Carolinan yliopiston tutkijat ovat löytäneet geenivariantin, joka saattaa suojata alkoholismilta.

Geeni nimeltä CYP2E1 vaikuttaa siihen, miten henkilö reagoi alkoholiin. Kymmenestä kahteenkymmeneen prosenttia ihmisistä on tämän geeniversion kantajia, ja he humaltuvat muita enemmän jo ensimmäisistä lasillisista.

Aikaisemmat tutkimukset ovat jo osoittaneet, että voimakkaasti alkoholiin reagoivat ihmiset alkoholisoituvat vähemmän todennäköisesti kuin muut. Tämän geneettinen perusta on kuitenkin ollut hämärän peitossa. CYP2E1:n rooli viittaa aiemmin tuntemattomaan mekanismiin, jolla ihmiset kokevat alkoholin ja kuinka alkoholi vaikuttaa aivoihin.

"Olemme löytäneet geenin, joka suojaa alkoholismilta, ja jolla on vieläpä hyvin voimakas vaikutus", tutkimuksen vetäjä, geneetikko Kirk Wilhelmsen sanoi. "Mutta alkoholismi on hyvin mutkikas sairaus, ja on monia toisiinsa kietoutuneita syitä siihen miksi ihmiset juovat. Tämä voi olla yksi syistä."

Tutkimus julkaistiin Alcoholism: Clinical and Experimental Research (ACER) -lehden verkkosivuilla.

Wilhelmsen kollegoineen keräsi satoja sisaruksia, joilla ainakin toinen vanhemmista oli alkoholisti. Ensin osallistujille annettiin alkoholijuoman ja virvoitusjuoman sekoitusta, joka vastasi noin kolmea annosta. Sen jälkeen heitä pyydettiin vastaamaan kysymyksiin siitä, millaiseksi alkoholi sai heidät tuntemaan itsensä: humalaiseksi, uniseksi, pirteäksi ja niin edelleen.

Tutkijat yhdistivät sitten nämä havainnot geenitutkimukseen, ja CYP2E1-geeni löytyi. Tämä geeni on pitkään kiinnostanut alkoholitutkijoita, sillä se koodaa entsyymiä, joka pilkkoo alkoholia. Suurimman osan alkoholista itse asiassa pilkkoo eräs toinen entsyymi - alkoholidehydrogenaasi - joka vaikuttaa maksassa radikaaleiksi kutsuttuihin molekyyleihin. Ne voivat olla hyvin reaktiivisia ja haitallisia herkille rakenteille kuten aivosoluille.

"Kävi ilmi, että tietty CYP2E1:n alleeli tekee ihmisistä hyvin herkkiä alkoholille, ja nyt selvitämme, johtuuko se siitä että se tuottaa näitä vapaita radikaaleja", Wilhelmsen sanoi. "Tämä löydös on kiinnostava, koska se vihjaa ennestään tuntemattomaan alkoholin kokemismekanismiin. Perinteinen malli pohjimmiltaan sanoo että alkoholi vaikuttaa siihen kuinka hermovälittäjäaineet tekevät tehtävänsä. Löytömme viittaa siihen että mekanismi ´voi olla mutkikkaampi."

Tulevaisuudessa CYP2E1:n vaikutusmekanismia voidaan käyttää hyväksi, jotta ihmisistä tulisi herkempiä alkoholille jo ennen kuin he juovat ensimmäistäkään lasillista ja jopa auttamaan heitä selviämään sen jälkeen, kun he ovat ottaneet muutaman liikaa.