Mitchell Walker testaa uutta moottoria. Kuva: Georgia Tech
Mitchell Walker testaa uutta moottoria. Kuva: Georgia Tech

Uusi rakettimoottori ohjaa satelliitit radalleen entistä vähemmällä ajoaineella.

Georgian teknillisessä korkeakoulussa rakennettu rakettimoottori ohjaa satelliitit radalleen entistä vähemmällä ajoaineella, mikä tekee avaruushankkeista entistä halvempia.

Kun ajoainetta tarvitaan vähemmän, tankin kokoa voidaan pienentää. Näin matkalle mahtuu samalla hinnalla enemmän esimerkiksi tieteellisiä mittalaitteita. Sama lasti taas saadaan matkaan entistä edullisemmin, koska se painaa vähemmän. Pienempi satelliitti voidaan laukaista avaruuteen esimerkiksi entistä pienemmällä kantoraketilla.

Kantoraketti toimittaa satelliitin avaruuteen, mutta se asettuu kiertoradalle ja muuttaa suuntaansa omin moottorein. Perinteiset kemialliset moottorit toimivat koko ajan täysillä: ne paahtavat tavallaan ykkösvaihteella. Uusi moottori, joka on ionimoottorin muunnelma, käy sen sijaan ensimmäisellä vaihteella vain tarvittaessa. Pienempiin manöövereihin se käyttää viidettä vaihdetta. Näin säästyy ajoainetta.

"Nyt lennonjohto voi oikeasti säätää moottorin tehoa", vakuuttaa hanketta johtanut professori Mitchell Walker Georgian teknillisen korkeakoulun tiedotteessa. Tehon kontrollointi perustuu moottorin sähkö- ja magneettikenttien nokkelaan käyttöön.

Moottorista on jo toimiva prototyyppi, joka sopii lähes sellaisenaan sotilaallisiin tarkoituksiin. Markkinoille uusi moottori tullee kuitenkin vasta vuosien päästä.