Näitä pähkinöitä pureskellaan etenkin Aasiassa. Kuva: Henryk Kotowski, Wikimedia Commons
Näitä pähkinöitä pureskellaan etenkin Aasiassa. Kuva: Henryk Kotowski, Wikimedia Commons

Betelpähkinä on maailman neljänneksi käytetyin piristysaine.

Tuoreen tutkimuksen mukaan nikotiiniriippuvuuteen kehitetyt lääkkeet voivat olla yksinkertainen keino lievittää myös betelpähkinäriippuvuutta.

Betelpähkinä on arekapalmun hedelmä, ja se on alkoholin, tupakan ja kahvin jälkeen maailman neljänneksi käytetyin stimulantti. Pähkinää pureskellaan mausteiden keralla etenkin Aasiassa, ja sillä on tuoreiden arvioiden mukaan 200–600 miljoonaa säännöllistä käyttäjää. Pähkinän vaikuttava aine, arekoliini, stimuloi keskushermostoa ja tuottaa euforisen olotilan. Pitkäaikainen käyttö voi kuitenkin aiheuttaa riippuvuutta, minkä lisäksi se on suusyövän riskitekijä.

Arekoliinin on tiedetty stimuloivan hermosolujen asetyylikoliinireseptoreita. Niitä on kahta päätyyppiä: muskariini- ja nikotiinireseptoreita. Koska muskariinireseptorien stimuloimisella ei ole erityistä riippuvuutta aiheuttavaa vaikutusta, tutkimuksessa keskityttiin nikotiinireseptoreihin.

Kokeessa käytettiin sammakon munasoluja, joihin oli geneettisesti manipuloitu ihmisen nikotiinireseptoreita. Kun munasolu altistettiin arekoliiniille, tutkijat analysoivat, millä tavalla nikotiinireseptorien alatyypit reagoivat siihen. He havaitsivat, ettei vaste ollut täsmälleen samanlainen kuin nikotiinilla, mutta se oli tärkeältä osalta päällekkäinen. Näin arekoliinin addiktoiva vaikutus tulee todennäköisesti nikotiinireseptorien kautta.

Tutkijoiden mukaan löytö avaa sen mahdollisuuden, että betelpähkinäriippuvuutta voidaan tulevaisuudessa hoitaa samalla tavalla kuin nikotiiniriippuvuutta.

Tutkimuksen julkaisi Plos One.