Termiittien kasaamat kummut näyvät avaruuteen. Kuva: Roy Funch
Termiittien kasaamat kummut näyvät avaruuteen. Kuva: Roy Funch

Termiittien hiekkakummut peittävät Britannian kokoisen alueen, ja tieteilijät löysivät ne vasta nyt.

Brasiliasta on löytynyt uskomaton luonnon insinöörityön taidonnäyte. Pienet termiitit ovat tuhansien vuosien aikana kasanneet hiekkaa säännönmukaiksiksi ja tasavälisiksi kummuiksi.

Hiekkakasoja on ajan saatossa kertynyt jopa 200 miljoonaa alueelle, jonka pinta-ala vastaa suunnilleen Britanniaa.

Kumpujen verkosto löytyi Koillis-Brasiliasta pensasaroalueelta. Paikallisille nämä kummut ovat olleet tuttuja jo pitkään. Niitä kutsutaan nimellä murundu.

Kukaan ei aiemmin ole käynyt tutkimassa niitä. Ne ovat olleet piikikkäiden pensaiden ja muun aluskasvillisuuden peitossa.

Kummut paljastuivat kunnolla vasta hiljattain, kun paikalliset viljelijät päästivät karjaansa laiduntamaan kumpujen liepeille ja eläimet kalusivat pusikkoa harvemmaksi.

Neljän yliopiston tutkijat perehtyivät kumpuihin tarkemmin. He laskevat nyt Current Biology -lehdessä, että nämä termiittien hiekkakasat levittäytyvät jopa 230 000 neliökilometrin suuruiselle alueelle.

Kummut ovat melko tasakokoisia, noin 2,5 metriä korkeita ja pohjastaan 9 metriä halkaisijaltaan.

”On aika häkellyttävää ajatella, että vain sentin kokoiset termiitit tekivät kaiken tämän. Kumpuja on joka paikassa ja niitä on kirjaimellisesti miljoonia”, tutkija Roy Funch kertoo Popular Science -lehdelle.

Kummut näkyvät selvästi esimerkiksi Googlen satelliittikuvissa.

 

Kumpujen rakentajia ovat Syntermes dirus -lajin termiitit, jotka tutkijoiden laskelmien mukaan ovat touhunneet niiden parissa tuhansia vuosia. Termiitit eivät elä näissä keoissa, vaan ne ovat joutomaata, jota sormenpään kokoiset ötökät kasaavat pois, kun ne kaivavat tunneleitaan.

Kyseinen termiittilaji elää tunneleissa jopa useita metrejä maan alla ja poistuu vain harvoin pinnalle. Tunnelinsa termiitit kaivavat noin kymmenen sentin levyisiksi.

Maan alta ne rakentavat ylöspäin erityisen ”purkutunnelin”, jota pitkin ne kantavat tunnelien kaivuussa irtoavaa hiekkaa maan pinnalle.Ennen pitkää alkaa muodostua hiekkakasa, joka kohoaa hieman alle kolmemetriseksi. Sitten ne alkavat kasata uutta kumpua.

Tutkijat laskevat satelliittikuvien ja paikan päällä tehtyjen mittausten perusteella, että kumpujen välillä on yleensä noin 20 metrin etäisyys, ja ne kohoavat eräänlaisessa hunajakennomuodostelmassa.

Kumpuja on noin 1 800 jokaisella neliökilometrillä, valtavalla maa-alueella. Maan alla termiittien tunneliverkosto kiemurtelee miljoonia kilometrejä.

Jos kaikki kumpujen sisältämä hiekka kasattaisiin yhteen, se vastaisi peräti 4 000:ta Kheopsin pyramidia.

Funch, koulutukseltaan kasvitieteilijä, havaitsi kummut ensi kertaa 1980-luvun alussa, kun hän oli vapaaehtoistyössä Brasiliassa.

Tuolloin kummut erottuivat sankan kasvillisuuden peitosta vain vaivoin. Oudot kummut jäivät askarruttamaan Funchia vuosikymmeniksi. Lopulta hän sai verukkeen tutkia niitä hakemalla apurahaa kasvitieteelliseen projektiin, jossa tutkittaisiin kumpujen päällä kasvavaa aluskasvillisuutta. Kokonaisuus alkoi hahmottua.

Selvisi myös, että kummut ovat erittäin vanhoja, vanhimmat jopa 4 000 vuoden takaa – siis Egyptin pyramidien ajoilta.

Nuorimmat mitatut kummut olivat 700 vuoden ikäisiä. Seuraavaksi tutkijat haluavat ottaa tarkemmin näytteitä yksittäisestä kummusta jotta selviäisi, miten kauan sellaisen rakentaminen termiiteiltä kestää.

He ovat myös työntäneet kameroita termiittien tunneleihin hahmottaakseen, millainen tunneliverkoston koostumus on ja missä termiittikuningattaren kammio mahdollisesti sijaitsee. Vielä ei ole tärpännyt.

Termiitit suunnistavat tunneleissaan feromonijälkien avulla. Kyse on itseohjautuvasta prosessista, joka on jatkunut tuhansia ja tuhansia vuosia.

”On uskomatonta, että vielä nykymaailmassa voidaan löytää tällainen tuntematon biologinen ihme, jonka rakentajat ovat vieläpä yhä olemassa”, sanoo tutkija Stephen Martin Salfordin yliopistosta tiedotteessa.

Termiitit touhuavat ja laajentavat kumpuverkostoaan koko ajan.