Saturnuksen pieni kuu Prometheus (yläosassa) kurkkaa pienenä pisteenä kaasuplaneetan renkaiden välistä. Cassini otti kuvan toukokuussa. Kuva: Nasa
Saturnuksen pieni kuu Prometheus (yläosassa) kurkkaa pienenä pisteenä kaasuplaneetan renkaiden välistä. Cassini otti kuvan toukokuussa. Kuva: Nasa

Planeettojen tutkijat haluavat vielä selvittää, mikä on Saturnuksen tarkka vuorokauden pituus.

Avaruusluotain Cassini aloitti lopulliset syöksynsä Saturnuksen kaasukehään. Se sukelsi lähemmäs Saturnuksen kaasukehää kuin koskaan.

Cassini kiisi vain 1 600 kilometriä kaasukehän ylimpien kerrosten yläpuolella. Se mahdollisti sen, että legendaksi kohonnut luotain pystyi mittamaan suoraan ylimmän kaasukehän koostumusta.

Sama sukellus toistuu vielä neljästi. 15. syyskuuta toteutuu viides ja viimeinen sukellus. Silloin 20 vuotta täysin palvellut Nasan luotain tuhoutuu Saturnuksen syvyyksissä.

Viime kierroksillaan Cassini paitsi mittaa Saturnuksen kaasukehän tarkkaa koostumusta myös yrittää selvittää, mikä on jättiplaneetan tarkka vuorokauden pituus.

Saturnuksen kaasuista noin 75 prosenttia on vetyä ja lähes kaikki loput heliumia, kertoo BBC:lle Euroopan avaruusjärjestön Esan Cassini-hankkeen tutkija Nicolas Altobelli.

”Uskomme että heliumia on enemmän alempana kaasukehässä, koska se on vetyä raskaampaa.”

”Saturnus säteilee enemmän energiaa kuin se saa auringosta, eli planeetassa on gravitaatioenergiaa, jota se menettää. Kun vedyn ja heliumin määrän mittaa tarkasti yläkerroksista, voimme arvioida, miten kaasuplaneetan sisäosa on muodostunut.”

Saturnuksen vuorokauden pituudesta tutkijat tietävät jo, että se on noin 10,5 tuntia. Tätä tietoa haluttaisiin täsmentää. Vastaus löytyy planeetan magneettikentän ja planeetan akselin välisistä poikkeamista. Tätä oli aiemmin vaikea mitata, mutta läheltä poikkeamat erottaa paremmin.

Cassinin lento on pakko lopettaa, koska sen ajoaine loppuu 20 vuoden jälkeen.

Cassini ajetaan planeetan kaasukehään. Näin planeettojen tutkijat välttävät sen, että hallitsematon luotain törmäisi Saturnuksen isojen kuiden, kuten Titanin tai Enceladuksen pintaan.

Silloin luotain voisi vaikuttaa kuiden mahdollisten yksinkertaisten mikrobien elämään. Jos kuilta otetaan joskus näytteitä, ne ehkä olisivat jo saastuneet.

Cassini on Yhdysvaltojen, Euroopan ja Italian avaruusjärjestöjen yhteinen hanke. Se lähetettiin matkaan Cape Canaveralista 14. lokakuuta 1997.