Mahdollinen kohtaus liitukaudelta 120 miljoonan vuoden takaa: höyhenpukuinen Microraptor-dino saalistaa varhaisia Sinornis-lintuja. Kuva: Brian Choo
Mahdollinen kohtaus liitukaudelta 120 miljoonan vuoden takaa: höyhenpukuinen Microraptor-dino saalistaa varhaisia Sinornis-lintuja. Kuva: Brian Choo

Alkulintuun jäi poikasdinon piirteitä.

Dinosaurukset pienenivät nykyisen kaltaisen linnun mittoihin vähitellen 50 miljoonan vuoden aikana, vahvistaa kansainvälinen ryhmä paleontologeja Science-lehdessä.

Varhaislintu Archaeopteryx lenteli maan yllä 150 miljoonaa vuotta sitten. Vielä pari vuosikymmentä sitten uskottiin, että se oli kehittänyt linnunpiirteensä eli sulat, siivet ja lentokyvyn vain kymmenen miljoonan vuoden aikana. Sittemmin lukuisat Kiinasta löytyneet dinosaurusten fossiilit tekivät selväksi, että monet alkulinnun dinosauruksista erottavat piirteet, kuten höyhenet, olivat ilmaantuneet paljon aiemmin.

Höyhenpeitteisiä dinosauruksia oli ainakin 50 miljoonaa vuotta ennen ensimmäisiä lintuja. Alkuun höyhenet palvelivat eristeenä ja viestintävälineenä, ja vasta myöhemmin niille tuli käyttöä liitelyssä.

Uudessa tutkimuksessa paleontologit arvioivat lintuihin johtaneen evoluution nopeutta analysoimalla tilastollisin menetelmin 120:n dinosaurus- ja alkulintufossiilin anatomisia piirteitä. Näitä ominaisuuksia otettiin analyysiin yli puolitoista tuhatta.

Linnut kehittyivät dinosaurusten alalahkosta, kahdella jalalla kulkevista teropodeista, jotka olivat keskimäärin kooltaan 163-kiloisia. Tarvittiin tutkimuksen mukaan ainakin 12 välivaihetta, ennen kuin ne olivat kutistuneet ensimmäisen alkulinnun puolenkilon raameihin.

Pienentyminen teki mahdolliseksi muiden lintumaisten ominaisuuksien kehittymisen. Vähäisempi koko lyhensi yksilönkehityksen vaiheita, ja niinpä täysikasvuisessa linnussa näkyi dinosauruksen poikasmaisia piirteitä, kuten lyhyt nokka, isot aivot ja suuret silmät. Myös nousu lentoon sujui helpommin, kun oli vähemmän massaa nostettavana.

Lintumaisuuksien kehittymisen saattoi sysätä alkuun se, että eläimet hakeutuivat puihin etsimään ravintoa tai suojautumaan pedoilta.