Pelko piti tuen loitolla.

Vielä muutama viikko sitten Länsi-Afrikan ebolaepidemian uskottiin hiipuvan kohti loppuaan. Toiveikkuus oli kuitenkin ennenaikaista. Joka viikko ilmaantuu sata uutta tartuntatapausta, muistutti Lääkärit ilman rajoja järjestön tutkija Iza Ciglenecki Yhdysvaltain tiedeviikolla San Josessa lauantaina.

Tautiin on sairastunut tähän päivään mennessä 23 000 ihmistä siitä lähtien. Henkensä on menettänyt 9 253.

Aiemmissa ebolaepidemioissa uhrien määrä on jäänyt alle viiden sadan. Nyt viruksen aiheuttamaan verenvuotokuumeeseen on menehtynyt moninkertainen joukko ihmisiä. Mikä teki nykyisestä epidemiasta niin tappavan?

Yksi syy oli sen hidas toteaminen, kertoivat tiedeviikolle kokoontuneet ebola-asiantuntijat. Tauti oli saanut alkunsa toissa vuoden joulukuussa ja virus tunnistettiin vasta viime vuoden maaliskuussa.

“Se oli ehtinyt levitä huomaamatta kolme kuukautta, ennen kuin tiesimme, mistä on kyse”, Maailman terveysjärjestö WHO:n apulaispääsihteeri Keiji Fukuda selitti.

Aikaista toteamista vaikeutti se, että maat, joissa tauti levisi – Guinea, Sierra Leone ja Liberia – eivät olleet tyypillistä ebola-aluetta. Koska kokemusta taudista ei ole ollut, sitä oli vaikea tunnistaa. Monet asiantutkijatkin olivat alkuun sitä mieltä, että kyseessä oli lassakuume eikä ebola.

Maiden terveydenhuoltojärjestelmät olivat surkeassa tilassa. Ennen epidemiaa maissa oli lääkäreitä vain yksi tai kaksi sataa tuhatta ihmistä kohti.

Perinteiset hautaustavat Guineassa ja Sierra Leonessa olivat niin ikään ratkaisevia taudin leviämisessä. Tartunnoista 60–80 prosenttia johtui vainajan koskettelusta hautajaisissa.

Kansainvälinen tuki hidasteli. Kun vuonna 2013 taifuuni moukaroi Filippiinejä, paikalle riensi 151 kansainvälistä lääkintäryhmää kahden päivän päästä onnettomuudesta. Länsi-Afrikan epidemiassa ryhmiä oli vain 58 koko viime vuoden aikana. “Pelko oli selvästi yksi syy, miksi apu viipyi”, Fukuda sanoi.

Ebolavirusta vastaan ei ole vieläkään toimivaa lääkettä eikä rokotetta. Paraikaa on kuitenkin Liberiassa käynnissä kokeet kahdella rokotteella, joita tarjotaan tuhansille terveille vapaaehtoisille.