Eksoplaneetta kiertää lähellä tähteä. Kuva: A Schaller/NASA/ESA/STScI
Eksoplaneetta kiertää lähellä tähteä. Kuva: A Schaller/NASA/ESA/STScI

Tutkijat ovat ensimmäistä kertaa havainneet suoraan, miten eksoplaneetta vuotaa kuumaa kaasua.

Nyt se on varmistunut: tähteä HD 209458 kiertävä jättiläisplaneettaa vuotaa. Tutkijat havaitsivat kyseisen planeetan vuotokohdan nyt ensimmäistä kertaa suoraan.

Vuotava planeetta HD 209458b on hieman Jupiteria massiivisempi. Se oli ensimmäinen eksoplaneetta, jonka havaittiin kulkevan tähtensä editse ja jonka kaasukehää päästiin mittaamaan. Se oli niin ikään ensimmäinen aurinkokunnan ulkopuolinen planeetta, jonka kaasukehästä löytyi happea ja hiiltä.

Sadanviidenkymmenen valovuoden päässä oleva HD 209458b kiertää tähteään kymmenen kertaa lähempänä kuin Merkurius Aurinkoa. Niinpä sen pintalämpötila kohoaa tuhanteen asteeseen. Pari vuotta sitten Hubble-avaruuskaukoputken havainnoista pääteltiin, että planeettaa ympäröi vetyä, hiiltä ja happea sisältävä laaja kaasuhalo, jonka lämpötila nousee kymmeneentuhanteen. Halon kaasun laskettiin karkaavan avaruuteen.

Nyt Arizonan yliopistossa työskentelevä Gilda Ballester kumppaneineen tutki halon alla olevaa kerrosta, josta vuoto alkaa. Havainnot varmistivat, että HD 209458b tosiaan menettää runsaasti kaasua joka hetki, mutta sen Auringon kaltainen keskustähti tulee kuolemaan ennen kuin planeetta menettää koko kaasukehänsä.

Vuotokohta julkaistiin Nature -lehdessä. Siitä kertoo myös Arizonan yliopiston tiedote.