Kuva: David A. Aguilar, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics
Kuva: David A. Aguilar, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

Tähtitieteilijät ovat löytäneet toistaiseksi pienimmän eksoplaneetan, joka kiertää elävää tähteä.

Tähtitieteilijät ovat löytäneet toistaiseksi pienimmän eksoplaneetan, joka kiertää elävää tähteä. Sillä on massaa vain hieman yli viiden Maan verran. Uutukainen paikallistettiin harvinaisella, erityisesti pienten planeettojen äkkäämiseen sopivalla menetelmällä.

Lähes kaikki tunnetut noin 160 eksoplaneettaa on löydetty epäsuorasti seuraamalla keskustähteä, joka tuljuu aavistuksen planeetan vetovoiman vuoksi. Liike on sitä suurempi, mitä suuremmasta kiertolaisesta on kyse. Myös planeetan läheisyys vahvistaa tähden liikettä. Niinpä tunnetut eksoplaneetat ovat joko hyvin suuria tai hyvin lähellä tähteään.

Jean-Philippe Beaulieu kumppaneineen sen sijaan löysi uuden pienen OGLE-2005-BLG-390Lb:n niin sanotulla mikrolinssi-ilmiöllä. Sillä on löytynyt tätä ennen vasta kolme planeettaa. Mikrolinssi-ilmiössä tähden valo taittuu ja kirkastuu sen eteen sattuvan tähden eli mikrolinssin vetovoimasta. Jos linssitähdellä on planeetta, kirkastumisessa näkyy ylimääräinen piikki, jonka perusteella lasketaan planeetan rata ja massa.

OGLE-2005-BLG-390Lb on 28 000 valovuoden päässä, ja se on ensimmäinen Neptunuksen kokoluokkaa (17 Maata) oleva eksoplaneetta, joka ei nuole tähtensä pintaa. Sen rata kulkee kaksi ja puoli kertaa kauempana keskustähdestä kuin Maan.

”Mikrolinssikartoitukset, yhdessä muiden menetelmien kanssa, tulevat lopulta selvittämään eksoplaneettojen kokojakautuman aina maankaltaisiin kiviplaneettoihin asti”, toteaa Didier Queloz Naturessa. Hän löysi ensimmäisen eksoplaneetan vuonna 1995 yhdessä Michel Mayorin kanssa.