Jo Homo erectus kypsensi ruokansa.

Tulen hallitseminen on yksi merkittävimmistä käännekohdista ihmisen evoluutiossa. Mutta siitä, milloin se tapahtui, ei ole ollut varmuutta eikä tieteellistä yksimielisyyttä.

Laajimmin hyväksytty käsitys on, että ihmisen esi-isät osasivat käyttää tulta ainakin puoli miljoonaa vuotta sitten, mutta myös 1,5 miljoonan vuoden takaisesta tulenkäytöstä on saatu viitteitä.

Nyt kansainvälinen tutkijaryhmä kertoo löytäneensä todisteita tulen käyttämisestä ainakin miljoona vuotta sitten. Bostonin yliopiston arkeologin Fransesco Bernan johtama ryhmä tutki koskemattomia sedimenttikerroksia Etelä-Afrikassa sijaitsevassa Wonderwerkin luolassa, jossa on tehty arkeologisia tutkimuksia 1940-luvulta lähtien.

Mikromorfologiset ja infrapunamikroskooppiset (FTIR) analyysit osoittivat, että paikalla on käytetty tulta noin miljoona vuotta sitten. Analyysissa löytyi tuhkaa, joka sisälsi kasvien jäänteitä ja hiiltyneitä luun kappaleita. Koska palamispaikka on sijainnut luolassa, tuhka ei ole voinut syntyä metsäpaloissa. 

Tutkijoiden mukaan kyseessä on ensimmäinen kerta, kun tulenkäytöstä on saatu yksiselitteisiä todisteita arkelologisesti merkittävässä yhteydessä. Heidän mukaan löytö tukee oletusta, jonka mukaan jo nykyihmistä edeltänyt Homo erectus söi kypsennettyä ravintoa.

Tutkimuksen julkaisi Pnas.