Gilboan fossiilikanto kannatteli aikanaan palmumaista vartta. Kuva: W. Stein.
Gilboan fossiilikanto kannatteli aikanaan palmumaista vartta. Kuva: W. Stein.

Maailman vanhin puu muistutti palmua.

Noin sata vuotta sitten New Yorkin osavaltiosta, Gilboasta, löydettiin fossiloituneiden puiden kantoja. Siitä asti tutkijat ovat tienneet, että nämä Gilboan puufossiilit kuuluvat vanhimmalle koskaan löydetylle puulajille, mutta heillä ei ole ollut aavistustakaan miltä se näytti.

Nyt tiedetään. Kaksi vuotta sitten kansainvälinen tutkijaryhmä löysi samalta Gilboan alueelta maahan kaatuneiden puiden fossiileja, joihin oli tallentunut osa runkoa ja latvakasvustoa. Tohtori Christopher Berry Cardiffin yliopistosta sijoitti lajin Wattieza-sukuun. Suvun lajeista on löydetty aikaisemmin fossiloituneita osia, mutta tutkijat eivät ole olleet varmoja siitä, kuinka korkeaksi se kasvoi.

Fossiilin perusteella maapallon ensimmäiset metsät muodostuivat noin 8 metriä korkeista saniaismaisista Wattieza-puista. Puissa ei ollut varsinaisia lehtiä, eivätkä ne muodostaneet sivulle harottavia oksia. Oksien sijaan Wattieza kasvatti latvaan viuhkamaisesti kasvavia vuosikasvaimia. Koska vanhat vuosikasvaimet putosivat pois uusien tieltä, puu oli suurimmaksi osaksi paljasta runkoa, kuten nykyiset palmupuut.

Myöhemmin devonikaudella Wattiezan rinnalle kehittyi myös toisenlaisia puita, kuten Archeopteris. Ne muistuttivat nykyisiä puita siten, että niillä oli pysyvä oksisto.

Fossiilipuista kertoi Nature.