Taiteilijan näkemys Inkayacu paracasensis -pingviinistä.
Taiteilijan näkemys Inkayacu paracasensis -pingviinistä.

Trooppisen pingviinin sulan fossiili auttoi ymmärtämään lajiryhmän avoluutiota.

Uusi tutkimus selvitti 36 miljoonaa vuotta vanhan pingviinin sulkien fossiilin avulla nykyisten lintujen tiettyjä piirteitä. Elävien lintujen sulkiin kuuluvat pigmenttijyväset, melanosomit, löydettiin fossilisoituneista linnun sulista ensi kerran vuonna 2008.

Nämä värijyväset ovat pieniä - sata melanosomia mahtuu ihmisen hiuksen läpimittaan. Nyt Julia
Clarke kollegoineen osoitti, että fossilisoituneet melanosomit voivat auttaa ymmärtämään pingviinien evoluutiota.

Pingviinit ovat erittäin hyvin sopeutuneet kylmään, merelliseen ympäristöönsä. Muutokset niiden siivissä ja sulissa ovat mahdollistaneet nopean uimisen tai 'vedessä lentämisen' samalla kun ne ovat suojanneet lähes nolla-asteiselta vedeltä. Edelleen on kuitenkin vain hyvin vähän tietoa siitä, miten pingviinin sulat kehittyivät.

Tutkijat analysoivat 36 miljoonaa vuotta vanhaa, läheltä Perua löytynyttä pingviinifossiilia, jonka sulat olivat hyvin säilyneet. Vaikka ulkoiselta olemukseltaan muinaisen pingviinin siivet ja sulat näyttivät samanlaisilta kuin nykyisten pingviinien, ryhmä huomasi että niiden melanosomit olivat erilaisia.

Muinaisen Inkayacu paracasensis -pingviinin melanosomit muistuttivat monien muiden merilintujen pigmenttisoluja, mutta eivät nykypäivän pinviinien. Tulokset viittaavat siihen, että muinaisten pingviinien sulkien muoto kehittyi ennen mikroskooppisia muutoksia, jotka vaikuttavat sellaisiin ominaisuuksiin kuin lujuus ja veden hylkiminen. Tämä auttaa ymmärtämään, miten pingviinit sopeutuivat elämään vedessä.

Tutkimuksen julkaisi Science.