Taiteilijan näkemys Saturnuksen radiokellosta. Kuva: Philippe Zarka
Taiteilijan näkemys Saturnuksen radiokellosta. Kuva: Philippe Zarka

Aurinko haittaa Saturnuksen pyörimisnopeuden mittauksia.

Aurinko on syypää siihen, ettei Saturnuksen jaksottainen radiosäteily kerro tarkasti, kuinka nopeasti se pyörii akselinsa ympäri.

Alun perin Saturnuksen pyörimisnopeus määritettiin radiokellolla, joka tikittää planeetan pyörimisen takia jaksollisesti radiosäteilyä. Tulokseksi saatiin 10 tuntia ja 39 minuuttia, kun taas Maa pyörähtää akselinsa ympäri kerran 23 tunnissa ja 56 minuutissa.

Myöhemmin kuitenkin huomattiin, että Saturnuksen radiosäteilyn jakso vaihtelee jopa kuuden minuutin verran kuukausien tai vuosien kuluessa.

Nyt Pariisin observatoriossa työskentelevä Philippe Zarka työtovereineen kehitti menetelmän, jolla radiosäteilyn muutokset voidaan mitata erittäin tarkasti.

Uusien mittausten perusteella tutkijat uskovat, että jaksovaihtelut johtuvat siitä, miten nopeasti Auringosta irtoavat hiukkaset liikkuvat eli miten lujaa ns. tähtituuli puhaltaa Saturnuksen tienoilla. Hiukkasten määrän ei sen sijaan havaittu vaikuttavan radiokellon kulkuun.

Tutkimustulos julkaistaan tänään Nature-lehdessä.