Kuva: Wikimedia Commons
Kuva: Wikimedia Commons

Ilman isoja eläimiä kurpitsa lakkasi pärjäämästä luonnossa.

Kurpitsojen suku Cucurbita pelastui ihmisten ansiosta. Tämä kävi ilmi, kun Logan Kistler Pennsylvanian osavaltionyliopistosta kollegoineen analysoi 91 kurpitsalajin perimää. Aineisto sisälsi muinaisia ja nykyisiä villejä lajeja sekä moderneja viljelylajikkeita.

Yli 10 000 vuotta sitten varhaiset kurpitsat valloittivat Uutta maailmaa. Ne salamatkustivat suurten nisäkkäiden, kuten jättiläislaiskiaisten ja mastodonttien mahoissa. Isot eläimet napostelivat villien lajien erittäin karvaita hedelmiä – ja levittivät ulosteissaan kasvien siemeniä. Lisäksi megafauna piti yllä kurpitsalle sopivaa mosaiikkimaista maisemaa.

Sitten valtavat nisäkkäät kuolivat sukupuuttoon ja pienemmät eläimet alkoivat asuttaa Amerikkoja. Ne puolestaan kaihtoivat kaikkea karvasta, uskovat tutkijat. He päättelevät tämän siitä, että pikkunisäkkäillä on paljon enemmän karvaan maistamiseen liittyviä geenejä kuin muinaisilla jäteillä. Ilman suuria syöjiä villit kurpitsalajit eivät enää pärjänneet, ja nykyään ne ovat harvinaisia tai kokonaan kadonneet luonnosta.

Onneksi ilmaantui yksi nisäkäslaji, joka mieltyi Cucurbita-sukuun. Amerikan mantereiden alkuperäiset asukkaat aloittivat kurpitsojen viljelyn ja jalostuksen useita kertoja eri paikoissa, kirjoittavat Kistler ja hänen työtoverinsa. He löysivät aiemmin tuntemattomia varhaisia kurpitsankasvattajia Koillis-Meksikosta. Jo ennestään tiedettiin, että kurpitsoja viljeltiin aikaisin myös itäisessä Pohjois-Amerikassa.

Lisäksi monilta arkeologisilta kaivauksilta on poimittu talteen nykyisin tuntemattomien villien kurpitsalajien siemeniä.

Tutkimuksen julkaisi tiedelehti Pnas.