Piirroksessa keltaiset nuolet kuvaavat löydettyjen erilaisten tähtien liikkeitä. Kuva: Esa
Piirroksessa keltaiset nuolet kuvaavat löydettyjen erilaisten tähtien liikkeitä. Kuva: Esa

Tähtitieteilijät löysivät kymmeniätuhansia tähtiä, jotka ovat toisen galaksin tuliaisia.

Kotigalaksissamme Linnunradassa on toisen galaksin jäänteitä. Se ajautui törmäyskurssille Linnunradan kanssa noin kymmenen miljardia vuotta sitten.

Se on nähtävästi kovin isku Linnunrataan koko sen kehityksen aikana.

Löydön teki Gaia-observatorio, jonka Euroopan avaruusjärjestö Esa lähetti taivaalle joulukuussa 2013. Se muun muassa mittaa, kuinka tähdet liikkuvat. Gaia on mitannut jo kahden miljardin Linnunradan tähden liikkeitä.

Näistä löytyi noin 33 000 tähteä, jotka ovat nyt galaksissamme, mutta syntyivät muualla. Törmäys toiseen galaksiin toi ne osaksi Linnunrataa, kertoo Euroopan avaruusjärjestön Esan tiedote.

Törmänneen galaksin koko oli noin viidesosa nykyisen Linnunradan koosta. Se tarkoittaa, että galaksien törmäys oli valtava, jos sitä vertaa muihin Linnunradan kokemiin kolareihin.

Groningenin yliopiston tähtitieteilijä Amina Helmi ryhmineen tutki Gaian löytöjä 22 kuukauden ajalta. Ryhmä tarkasteli seitsemää miljoonaa tähteä, joista oli jo tiedossa lähes täydelliset sijainnit ja nopeudet.

Helmen ryhmä raportoi Nature-lehdessä, että noin 30 000 niistä oli osa outoa ryhmää, jotka kulkevat Linnunradassa oman aurinkokuntamme lähistöllä. Ne ympäröivät meitä, ja niitä voi nähdä suurimmassa osassa taivasta.

Ne kaikki liikkuvat pitkänomaisia reittejä ja päinvastaiseen suuntaan kuin suurin osa Linnunratamme muista tähdistä, mukaan lukien oma kotitähtemme Aurinko.

Muista poikkeavat tähdet erottuvat myös niin sanotussa Hertzprung–Russellin kaaviossa. Sen avulla vertaillaan tähtien väriä ja kirkkautta. Ne olivat myös siinä selkeästi erilainen tähtien ryhmä.

Aiemmin Helmi oli tietokoneen simuloinnin avulla tutkinut, miten käy tähdille, kun kaksi suurta galaksia yhdistyvät. Hän vertaili simulointia Gaian keräämiin tietoihin.

Simuloinnissa syntyvissä tähdissä on samoja ominaisuuksia kuin niissä, joita ryhmä löysi Gaian tiedoista. Nämä tähdet muodostavat myös nyt osan Linnunratamme niin sanotusta halosta, joka on Linnunradan keskellä.

Ryhmän mallinnukset viittaavat siihen, että törmäys synnytti uusia tähtiä kotigalaksiimme. Törmäys voi selittää myös, miksi Linnunradan keskus on galaksiksi suhteellisen paksu.

”Linnunrata on kannibaali. Se on syönyt monta pientä kääpiögalaksia aiemmin. Nyt on löydetty niistä suurin”, kuvaili tähtitieteilijä Kathryn Johnston Columbian yliopistosta New Yorkista Space.com-verkkosivustolle. Hän ei ollut mukana tutkimuksessa.

Löytö onnistui, koska tähdillä on kuin sormenjälki, joka kertoo niiden alkuperän, kertoo Johnston. Kun katsoo, miten tähdet liikkuvat, niin ne todella säilyttävät liikkeessään muiston siitä, missä ne ovat syntyneet.

Helmen ryhmä tutki myös noin 600 tähden kemiaa maanpäällisin teleskoopein. Havainnot vahvistivat, että tähdet olivat tulleet Linnunrataan ulkopuolelta.

Helmen ryhmä antoi muinaiselle galaksille nimen Gaia-Enceladus löydössä käytetyn teleskoopin mukaan.

Enceladus on antiikin Kreikan jumaltaruissa Gaian poika. Tarun mukaan hänet haudattiin tulivuori Etnan alle Sisiliassa. Siellä Enceladus aiheutti maanjäristyksiä.

Törmäyksestä on tehty myös video.