Taitelijan näkemys aurinkokunnan laidalta. Nasan luotain New Horizons ohittaa Pluton ja sen kuun Kharonin ensi kesänä 14. heinäkuuta. Kuva: 
NASA/JHU APL/SwRI/Steve Gribben
Taitelijan näkemys aurinkokunnan laidalta. Nasan luotain New Horizons ohittaa Pluton ja sen kuun Kharonin ensi kesänä 14. heinäkuuta. Kuva: NASA/JHU APL/SwRI/Steve Gribben

Pluto saa paikannimiä pian sen jälkeen, kun ensimmäiset kuvat tulevat Maan päälle 14. heinäkuuta 2015.

Kääpiöplaneetta Pluton ohi lentää New Horizons -luotain ensi kesänä 14. heinäkuuta. Planeetalta paljastunee lukemattomia kraattereita, tasankoja, laaksoja, jäätiköitä... Ne kaikki saavat nimen.

Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa ja kansainvälinen tähtitieteellinen unioni (IAU) ovat jo saaneet planeetta Maan kansalaisilta yli 40 000 nimiehdotusta. Lisää saa ehdottaa internetin kautta 24. huhtikuuta saakka.

Nimistä kootaan kirjasto, ja IAU nimeää sen avulla Pluton paikannimiä pian sen jälkeen, kun ensimmäiset kuvat tulevat Maan päälle. IAU on lopullinen auktoriteetti taivaankappaleiden nimeämisessä. Nimiä on tullut ihmiskunnan historiasta, kirjallisuudesta ja mytologioista. Mitään yhteistä teemaa nimeämisessä ei ole, kertoo Nasan ja IAU:n tiedote.

Ensimmäiset kuvat tulevat Maahan noin 4,5 tuntia ohilennon jälkeen, vaikka niitä lähetetään radioaalloilla valon nopeudella. Pluto on jo sen verran kaukana Maasta. Suuri osa kuvista tulee paljon myöhemmin, koska New Horizons voi lähettää kuvia vain rajatun määrän kerrallaan.

Luotain kiitää Pluton yli 45 000 kilometrin tuntinopeudella. New Horizons on matkannut aurinkokuntamme äärilaidalle yli 4,5 miljardia tammikuusta 2006. Ohitettuaan planeetat Marsista Neptunukseen sen edessä on nyt pääkohde.

Luotain paitsi kuvaa Plutoa, myös mittaa sen mahdollista kaasukehää, avaruuden pölyä sekä aurinkotuulta.

Pluto on aurinkokuntamme suurin kääpiöplaneetta. Se löytyi vuonna 1930. Vuoteen 2006 Pluto oli vielä Aurinkokunnan yhdeksäs planeetta, mutta IAU pudotti siltä planeetan arvonimen kokouksessaan elokuussa 2006.