Linnunradan tähtien paikat voivat muuttua. Kuvassa tähdet on merkitty punaisella ja sinisellä. Ne ovat alussa samalla kiertoradalla (kuvassa symbolilla kpc 12). Punaisella merkityn rata muuttuu ensiksi. Punainen on jo siirtynyt uudelle radalleen, ja sininen on matkalla kohti uutta rataansa. Kuva: Dana Berry / SkyWorks Digital, Inc. ja SDSS
Linnunradan tähtien paikat voivat muuttua. Kuvassa tähdet on merkitty punaisella ja sinisellä. Ne ovat alussa samalla kiertoradalla (kuvassa symbolilla kpc 12). Punaisella merkityn rata muuttuu ensiksi. Punainen on jo siirtynyt uudelle radalleen, ja sininen on matkalla kohti uutta rataansa. Kuva: Dana Berry / SkyWorks Digital, Inc. ja SDSS

Aiemmin tähtien liikettä oli havaittu vain oman Aurinkomme lähellä.

Tähtitieteilijät ovat tuottaneet uuden tähtikartan kotigalaksistamme Linnunradasta. Siinä lähes kolmannes tähdistä on vaihtanut paikkaansa ja kiertorataansa.

Kartta tehtiin havainnoista, joita on koottu Sloan Digital Sky Survey (SDSS) -tutkimuksessa New Mexicon osavaltionyliopistossa.

Löytö tarjoaa uutta ymmärrystä siihen, miten tähdet muodostuvat ja miten ne matkaavat galaksissa.

Tutkimus on ensimmäinen selvä näyttö siitä, että tähdet vaeltavat kaikkialla galaksissa. Aiemmin liikettä oli havaittu vain oman Aurinkomme lähellä.

”Tähdet näyttävät matkaavan kuin ihmiset, kauaksi, jopa toiselle puolelle maailmaansa”, sanoo Michael Hayden, joka kirjoitti tutkimusraportin.

”Noin 30 prosenttia Linnunradan tähdistä näyttää kulkeneen kauaksi sieltä, missä ne ovat syntyneet.”

Tutkijat rakensivat kartan tähtien liikkeistä Apogee-spektrografin avulla. Laite tarkkaili sataatuhatta tähteä neljän vuoden aikana. Spektrografi mittasi 15 eri alkuaineen, kuten hiilen, piin ja raudan, määriä tähdissä.

Avainasemassa tähtien liikkeitä tutkittaessa on mitata alkuaineita kunkin tähden kaasukehästä. Niistä paljastuvat tähden syntyperä ja elinkaari.

Alkuaineita voi mitata tähden spektristä, jossa näkyy, kuinka paljon valoa tähti säteilee eri aallonpituuksilla.

Tähden spektrissä näkyy linjoja, jotka vastaavat tiettyjä alkuaineita ja yhdisteitä. Tähtitieteilijät voivat viivoja lukemalla kertoa, mistä aineista tähti on tehty.

”Spektri kertoo meille, että galaksimme kemiallinen koostumus muuttuu jatkuvasti", sanoo tähtitieteen professori Jon Holtzman New Mexicon yliopistosta. Hän oli mukana tutkimuksessa.

Tähdet tuottavat raskaampia alkuaineista ytimissään. Nekin leviävät lopulta avaruuteen kaasuina, kun tähden energia ehtyy ja se kuolee.

Seuraavan polven tähdissä on yleensä enemmän raskaampia alkuaineita, koska ne syntyvät edellisen sukupolven kaasuista.

Galaksin joillakin alueilla tämä tähtien kemiallinen rikastuminen on edennyt voimakkaammin kuin muilla alueilla.

Raskaiden alkuaineiden määrä siis vaihtelee eri puolilla galaksia. Tämän tiedon avulla tähtitieteilijät voivat määrittää, missä osassa galaksia tähti on syntynyt.

Tutkijat huomasivat, että suuren osan tähtien liikkeistä voi selittää sillä, että tähdet siirtyvät säteittäisesti joko lähemmäs Linnunradan keskustaa tai säteittäisesti poispäin siitä. Se voi johtua siitä, että galaktisen kiekon massassa on epäsäännöllisyyksiä.

Löydöstä kertoi heinäkuun lopun Astrophysical Journal ja verkkolehti Science Daily.