Taiteilijan näkemys Parviraptor estesi -käärmeestä, jolla oli vielä jalat. Matelijan fossiili löytyi Purbeckin kalkkikiviesiintymästä Englannista. Kuva: Julius Csotonyi
Taiteilijan näkemys Parviraptor estesi -käärmeestä, jolla oli vielä jalat. Matelijan fossiili löytyi Purbeckin kalkkikiviesiintymästä Englannista. Kuva: Julius Csotonyi

Varhaisilla käärmeillä oli pienet jalat.

Paleontologit ovat määrittäneet ja ajoittaneet neljä muinaista käärmelajia kallojen fossiilien perusteella. Lajit osoittautuivat 167–143 miljoonan vuoden ikäisiksi. Vanhin niistä on melkein 70 miljoonaa vuotta kaukaisemmalta ajalta kuin niiden käärmeiden jäänteet, joiden ikä on aiemmin määritetty.

Nyt nimetyt käärmeet kehittyivät jurakaudella, jolloin useimmat muutkin suomumatelijoiden lahkoon kuuluvat ryhmät erilaistuivat nopeasti. Varhaisia käärmeitä eli eri puolilla maapalloa monenlaisissa ympäristöissä, kuten soilla, lammissa, joissa ja rannikoilla.

Uuden tutkimuksen valossa käärmeiden evoluutio näyttää paljon mutkikkaammalta kuin on luultu, sanoo professori Michael Caldwell Albertan yliopiston tiedotteen mukaan.

Lisäksi paljastui aukko evoluutiossa: ajanjaksolta 140–100 miljoonaa vuotta sitten ei ole lainkaan käärmeiden fossiileita.

Nykyiset käärmeet ovat jalattomia matelijoita, mutta varhaisimmilla käärmeillä oli raajat. Caldwellin ryhmä arvelee, että käärmeen kallo on saattanut kehittyä alalahkolle tyypilliseksi, ennen kuin eläimet saivat pitkulaisen ruumiinsa ja menettivät jalkansa.

Neljällä nyt määritetyllä käärmelajilla on samanlaiset terävät, taaksepäin suuntautuneet hampaat kuin tänä päivänä elävillä käärmeillä. Fossiileista ei kuitenkaan paljastunut, millaisia eläimet olivat muodoltaan ja muulta olemukseltaan.

Vanhin lajeista on Etelä-Englannista löytynyt Eophis underwoodii. Siitä on säilynyt vain hyvin rikkonaisia jäänteitä yhdestä pienestä yksilöstä. Rippeistä on vaikea päätellä, minkä ikäinen eläin oli kuollessaan.

Kookkain lajeista on metrinen tai sitäkin pidempi Portugalophis lignites. Se on kaivettu esiin Portugalissa sijaitsevasta hiilikerrostumasta.

Nämä lajit sekä Parviraptor estesi elivät muinaisen Euroopan länsiosassa sijainneiden suurten saariketjujen soisilla rannoilla. Pohjoisamerikkalainen Diablophis gilmorei on löytynyt läntisen Coloradon sisämaasta joenrannan kerrostumista.

Tutkimuksen julkaisi Nature Communications.