Illacme plenipesin jalkoja. Kuva: Paul Marek ja Jason Bond / East Carolina University
Illacme plenipesin jalkoja. Kuva: Paul Marek ja Jason Bond / East Carolina University

Kadonneeksi luultu kaksoisjalkainen löytyi 80 vuoden tauon jälkeen.

Tuhatjalkaisilla - tai virallisesti kaksoisjalkaisilla - ei ole tuhatta jalkaa. Kaliforniasta löytynyt Illacme plenipes ei kuitenkaan jää kauas.

Kun laji kuvattiin tieteelle uutena vuonna 1928 yhden yksilön perusteella, sillä oli 750 jalkaa eli 375 raajaparia. Tämän jälkeen laji hävisi kokonaan löytyäkseen nyt lähes 80 vuoden tauon jälkeen, raportoi Nature. Uudet löydöt on tehty täsmälleen samalta 800 neliömetrin kaistaleelta kuin edellinenkin löytö, mikä viittaa erittäin suppeaan esiintymisalueeseen.

East Carolinan yliopiston tutkijat Paul Marek ja Jason E. Bond löysivät kaikkiaan kolme aikuista naarasta, neljä koirasta ja viisi nuorta yksilöä Kalifornian San Benitosta. Naarailla oli 662–666 ja koirailla 318–402 raajaa. Raajojen määrän voimakas vaihtelu viittaa siihen, että kaksoisjalkainen saa iän myötä lisää ruumiinjaokkeita ja sitä myöten myös jalkoja. Jokaisessa jaokkeessa on kaksi raajaparia.

Tutkijoilla oli nyt myös ensimmäisen kerran mahdollisuus tutkia kaksoisjalkaisen anatomiaa elektronimikroskoopilla. Kuvat paljastivat muun muassa sen, että ensimmäisistä ruumiinjaokkeista törröttävät sukaset erittävät silkkimäistä seittiä, jonka merkitystä ei tiedetä.

Myös lajin elintavat ja ekologia ovat täysin hämärän peitossa. Sen lähimmät sukulaiset ovat jokseenkin yhtä harvinaisia ja elävät yhtä rajoittuneissa elinympäristöissä laajalla alueella Indonesiasta Etelä-Afrikkaan. Se tarkoittaa, että lajit ovat luultavasti erilaistuneet ennen kuin jättiläismanner Pangaea on pilkkoutunut erillisiksi mantereiksi.