Kepler haravoi eksoplaneettoja Joutsenen ja Lyyran tähdistöistä. Tämä kuva otettiin 8. huhtikuuta, päivä sen jälkeen, kun Keplerin suojakansi avattiin. 
Kuva: NASA/Ames/JPL-Caltech
Kepler haravoi eksoplaneettoja Joutsenen ja Lyyran tähdistöistä. Tämä kuva otettiin 8. huhtikuuta, päivä sen jälkeen, kun Keplerin suojakansi avattiin. Kuva: NASA/Ames/JPL-Caltech

Nasan Kepler-avaruusteleskooppi lähetti onnistuneesti ensimmäisen kuvansa tähtitieteilijöiden ihasteltavaksi.

Maaliskuun alussa avaruuteen laukaistu Kepler-teleskooppi lähetti onnistuneesti kuvan alueesta, josta se etsii eksoplaneettoja seuraavan 3,5 vuoden aikana.

"Keplerin ensi silmäys on kerrassaan kunnioitusta herättävä", ihastelee Kepler-ohjelman päällikkö Lia LaPiana Nasasta Keplerin tiedotteessa. "On suorastaan henkeäsalpaavaa nähdä miljoonia tähtiä yhdessä otoksessa."

Keplerin tutkittavaksi valittu tilkku taivasta kattaa sata neliöastetta Joutsenen ja Lyyran tähdistöissä.

Vyöhykkeellä sijaitsee noin 14 miljoonaa tähteä, joista satatuhatta poimittiin Keplerin erityistarkkailuun. Tutkijat toivovat löytävänsä niiden seasta Maan kaksosen eli planeetan, jolta voisi löytyä nestemäistä vettä – ja siten myös elämää.

"Pääsemme nyt ensi kertaa tosissamme pongaamaan Maan kaltaisia planeettoja muiden tähtien kuin Auringon lähettyviltä", iloitsee Kepler-projektin johtava tutkija William Borucki New Scientistissa.

Metsästyksen mahdollistaa Keplerin superherkkä 95 megapikselin kamera, joka pystyy erottamaan pienetkin muutokset tähden kirkkaudessa. Eksoplaneetat kun paljastuvat pienistä himmentymisistä, jotka ne aiheuttavat kulkiessaan tähtien ohi.