Läpimurroksi kehuttu biopolttoainetutkimus pääsi Science-lehden kanteen.

Niin tiede kuin teollisuuskin odottavat paljon ruskean merilevän hyötykäytöltä. Merilevän sokeripitoisuus on korkea, joten se on hyvin energiapitoista biomassaa. Se kasvaa nopeasti eikä viljely tarvitse peltoalaa eikä makeaa vettä.

Kaupallisia merileväviljelmiä on jo olemassa. Ongelmana vain on, että monilla teknologioilla merilevän muuttaminen biopolttoaineeksi tuppaa käymään liian kalliiksi.

Nyt levän hyödyntämiseen erikoistuneen, kalifornialaisen Bio Architecture Labin tutkijat ovat onnistuneet muuntamaan tavallista kolibakteeria eli E. colia siten, että se pystyy muuttamaan merilevän sisältämät sokerit etanoliksi.

Tutkijat käyttivät synteettistä biologiaa ja entsyymiräätälöintiä saadakseen kolibakteerin tuottamaan merilevää hajottavaa entsyymiä. Näin merilevästä tulee paitsi bioetanolin myös joidenkin kemikaalien raaka-aine.

Kehitetyllä prosessilla levän sokeri muuttuu etanoliksi tehokkaasti. Tutkijoiden mukaan saanto on peräti 80 prosenttia teoreettisesta maksimista.

Tutkimustulos on lupaava, etenkin jos prosessi saadaan skaalattua teolliseen mittakaavaan.

Tutkimuksen julkaisi Science.