Hartley 2-komeettan ydintä verhoaa lumipalloparvi.
Hartley 2-komeettan ydintä verhoaa lumipalloparvi.

Nasan Deep Impact -luotain rekisteröi kosmisen lumipalloparven, jollaista ei ole koskaan ennen nähty.

Nasan EPOXI-tutkimusretkelle  lähetetty Deep Impact -luotain pyyhälsi kaksi viikkoa sitten Hartley 2 -komeetan ohi 700 kilometrin päästä. Ohituksesta julkaistut ensimmäiset korkearesoluutiokuvat paljastavat, että komeetan ydin on kääriytynyt lumipalloihin, joiden koko vaihtelee golfpalloista koripalloihin.

"Kun näimme ne, leukamme loksahtivat", tutkija Peter Schultz Brownin yliopistosta tunnustaa Nasan tiedotteessa.

Tämä on ensimmäinen kerta, kun komeetan on nähty sylkevän lumipalloja ympärilleen. Deep Impactin ensimmäisen tutkimuskohteen, Tempel 1 -komeetan todettiin hilseilevän jäähiukkasia, mutta ne olivat mikroskooppisen pieniä.

Luotaimen infrapunaspektrometrin mittaukset viittaavat siihen, että Hartley 2:n lumipallot eivät ole kiinteitä jääkappaleita. Sen sijaan ne koostuvat huokoisista kimpaleista pienenpieniä jääjyväsiä.

EPOXI-hankkeen päätutkija Michael A'hearn vertaakin niitä "valtaviin lumihiutaleisiin".

Hartley 2:lla näyttää olevan myös enemmän kuivaa jäätä kuin Tempel 1:llä ja muilla tähän asti tarkastelluilla komeetoilla. "Tämä saattaa johtua siitä, että komeetat ovat syntyneet eri puolilla aurinkokuntaa," A'hearn arvioi.