Kolme vuosikymmentä sitten Kuun pinnalle jätettiin peilejä, jotka heijastavat niihin osuvan valonsäteen takaisin tulosuuntaan. Peilit toimivat edelleenkin, ja lähivuosina niiden avulla ehkä saadaan Maan ja Kuun välinen etäisyys parin millin tarkkuudell...

Kolme vuosikymmentä sitten Kuun pinnalle jätettiin peilejä, jotka heijastavat niihin osuvan valonsäteen takaisin tulosuuntaan. Peilit toimivat edelleenkin, ja lähivuosina niiden avulla ehkä saadaan Maan ja Kuun välinen etäisyys parin millin tarkkuudella, Space.com -verkkolehti kertoo.

Uusia mittauksia tekevää ryhmää johtaa Washingtonin yliopiston tähtitieteilijä Tom Murphy. Etäisyys mitataan hyvin lyhyillä laserpulsseilla, jotka lähetetään matkaan ja otetaan vastaan Apache Pointin 3,5-metrisellä peilikaukoputkella New Mexicon osavaltiossa. Valon edestakaiseen kulkuun menevä aika paljastaa etäisyyden.

Maan ja Kuun välinen etäisyys on nykyisin menetelmin voitu mitata parin sentin tarkkuudella. Murphyn tutkijaryhmä parantaa tarkkuutta kymmenkertaisesti. Kuun keskipisteen etäisyys Maan keskipisteestä vaihtelee kuukauden mittaan noin 360 000 kilometristä noin 406 000 kilometriin. Jos mittaustarkkuus kasvaa pariin milliin, voimme jonakin ohikiitävänä hetkenä sanoa esimerkiksi, että juuri nyt etäisyys Kuuhun on noin 373 566 498 250 millimetriä.

Murphyn tavoitteena ei ole ennätysten teko. Tarkkoja etäisyyksiä tarvitaan, kun tutkitaan, paljonko vaikkapa lähistöltä kiepahtanut asteroidi on muuttanut Kuun rataa. Ja ainahan on mahdollista, että vastaan tulee jokin yllätys, joka ei selity nykyisillä painovoimateorioilla.