WASP12b kiert
WASP12b kiert

Jättimäinen WASP12b ei voi vastustaa emotähtensä vetovoimaa - ja tuhoutuu.

WASP12b löytyi kaksi vuotta sitten – ja nyt tähtitieteilijät todistavat sen loppua. "Tämä on ensimmäinen kerta, kun pääsemme suoraan seuraamaan planeetan kuolinkouristuksia", professori Douglas Lin Santa Cruzin yliopistosta hehkuttaa.

WASP12b on jättimäinen eksoplaneetta, joka kiertää tähteään Aurigan tähtijärjestelmässä. Se on suuri kaasupallo, joka muistuttaa Jupiteria ja Saturnusta. Mutta toisin kuin Jupiter, Saturnus tai eksoplaneetat yleensä, se kiertää emotähteään erittäin lähellä – 75 kertaa lähempänä kuin Maa Aurinkoa.

WASP12b on myös paljon isompi, kuin astrofysikaaliset mallit sallisivat. Sen massa on puolet isompi kuin Jupiterin ja tilavuus peräti kuusinkertainen. Se on myös epätavallisen kuuma: päivälämpötila kipuaa yli 2500 celsiukseen.

Nyt Lin ja Shui Li ryhmineen osoittivat, että sekä kuumuuden että koon selittää vuorovesilmiö.

Wasp 12b:n kiertorata viistää niin läheltä tähteä, että vuorovesi-ilmiö paitsi jatkuvasti muokkaa planeetan muotoa, aiheuttaa sen sisäosiin kitkaa. Se taas lämmittää planeettaa niin, että se laajenee.

Koko puolestaan on juuri se syy, joka vie WASP12b:n tuhoon. Löyhä jättiläinen kun ei kykene enää vastustamaan tähtensä vetovoimaa.

"WASP12b vuotaa materiaalia kuusi miljardia tonnia sekunnissa. Tätä tahtia koko planeetta on hävinnyt noin kymmenessä miljoonassa vuodessa. Saattaa kuulostaa pitkältä, mutta tähtitieteessä se ei ole mitään", Li sanoo.

Kaikki materiaali ei kuitenkaan putoa emotähteen, vaan muodostaa kiekon sen ympärille.

Tutkimuksen julkaisi Nature.