Suurimman lentoliskon Quetzalcoatluksen siipien kärkiväli oli tuoreimman arvion mukaan kymmenisen metriä.
Suurimman lentoliskon Quetzalcoatluksen siipien kärkiväli oli tuoreimman arvion mukaan kymmenisen metriä.

 
Muinaiset pterosaurukset punkesivat lentoon supervahvojen raajojensa avulla.

Tutkijat ovat vuosikymmeniä pähkäilleet, miten jättimäiset pterosaurukset  pystyivät lentämään. Osa paleontologeista on päätynyt jopa siihen, että se oli mahdottomuus: lentoliskot olivat liian raskaita noustakseen ilmaan lintujen tavoin.

Mark Witton Portsmouthin yliopistosta ja Michael Habib Chathamin yliopistosta osoittivat nyt PLoSONE:ssa, että lentoliskot paitsi lensivät, myös olivat siinä taitureita. Ilmaan päästyään ne pystyivät liihottamaan valtaisia matkoja, jopa yli mantereen, tutkijat väittävät.

Kaksikon mukaan vertailu lintuihin voi johtaa väärään tulokseen. "Lentoliskot eivät olleet lintuja vaan matelijoita, joiden anatomia oli täysin erilainen", Witton sanoo.

Toisin kuin linnut, pterosaurukset mitä todennäköisemmin käyttivät lentoon lähtiessään kaikkia neljää raajaansa. "Ne ikään kuin seiväshyppäsivät jalkojensa avulla siipiensä yli ja työnsivät itsensä voimakkaiden eturaajojensa avulla irti maasta", Witton selittää.

Witton ja Habib tutkailivat pterosaurusten anatomiaa ja havaitsivat, että niiden lentolihakset nielivät jopa viidenneksen eläimen painosta. "Lentoliskolla saattoi olla eturaajoissaan jopa 50 kiloa lihasta, joten se pystyi helposti punkeamaan itsensä ilmaan suuresta koostaan huolimatta."

"Toisin kuin linnuilla, pterosauruksilla oli uskomattoman vankka luusto ja siivet", Witton sanoo.

Tämä saattaa myös selittää, miksi lentoliskot kasvoivat niin paljon suuremmiksi kuin mitkään muut tunnetut lentävät eläimet.

Aiempien laskelmien perusteella lentoliskot olisivat olleet noin kuusimetrisiä, ja niiden siipien kärkiväli olisi ollut 12 metriä. Witton ja Habib uskovat niiden kuitenkin olleen "vain" viisimetrisiä ja siipien välin kymmenen metriä.

"Arvio niiden painosta putoaa näillä mitoilla olennaisesti."