Havaijin, Arizonan ja Kalifornian observatorioiden radioteleskoopeista yhdistetyn "virtuaaliteleskoopin" halkaisija on 4500 kilometriä. Kuva: MIT/Shep Doeleman
Havaijin, Arizonan ja Kalifornian observatorioiden radioteleskoopeista yhdistetyn "virtuaaliteleskoopin" halkaisija on 4500 kilometriä. Kuva: MIT/Shep Doeleman

Galaksimme keskustan radiolähde, jonka oletetaan kätkevän supermassiivisen mustan aukon, on halkaisijaltaan korkeintaan kolmanneksen maan ja auringon välimatkasta.

Mustista aukoista saadaan tietoa havainnoimalla niitä ympäröivän aineen hehkua. Linnunradan keskustassa sijaitsevan ”hehkun”, Sagittarius A*:ksi nimetyn radiolähteen katsotaan kätkevän 4 miljoonan auringon massaisen jättiaukon. Oletus vahvistui entisestään, kun Massachusettsin teknillisen korkeakoulun (MIT) tutkijat huomasivat, että kohteen massa keskittyy alueelle, joka on halkaisijaltaan korkeintaan kolmanneksen maan ja auringon välimatkasta.

Tutkijat kiikaroivat aukkoa ”virtuaaliteleskoopilla”, joka yhdistää Arizonan, Kalifornian ja Havaijin teleskoopit yhdeksi jättimäiseksi havaintoasemaksi. Näin he saivat aukosta 1000 kertaa tarkempaa tietoa kuin aiemmin avaruusteleskooppi Hubblella. Ennätystarkkuuden mahdollisti myös se, että tutkijat havainnoivat aiempaa lyhempiä aallonpituuksia. Tähtienvälinen kaasu sumentaa niitä vähemmän kuin pitkiä.

”Pääsimme tarkkuuteen, joka vastaa sitä, että katselisi kuuta ja erottaisi siellä tennispallon”, tutkimuksen johtaja Sheperd Doeleman kehui jättiteleskooppia. Tutkijat uskovat, että se avaa uuden näköalan mustien aukkojen fysiikkaan.

Tutkimuksen julkaisi Nature .