Taiteilijan näkemys uudenlaisesta magnetarista. Kuva: Alexander Stefanescu
Taiteilijan näkemys uudenlaisesta magnetarista. Kuva: Alexander Stefanescu

Tutkijat hämmentänyt kohde on luultavasti aiemmin tuntematon neutronitähtityyppi.

Max Planck –instituutin tutkijat ovat ehkä löytäneet uudenlaisen neutronitähden, epätyypillisen magnetarin. Sen purkaus lähetti säteilyä näkyvän valon alueella. Kaksi tutkimusryhmää raportoi havainnoistaan Nature-lehdessä.

Alexander Stefanescun johtama ryhmä pääsi kohteen jäljille selvittäessään Nasan Swift-teleskoopin havaitseman säteilypurkauksen alkuperää. Aluksi sitä luultiin kaukaisessa galaksissa kuolevan tähden aiheuttamaksi gammapurkaukseksi.

Tutkijat kuitenkin vakuuttuivat, ettei kyseessä ollut tavallinen gammapurkaus, kun he mittasivat säteilyn kirkkauden vaihtelua ja spektriä fotometrillä, joka erottaa tarkasti myös näkyvän valon. He odottivat kohteen himmentyvän, mutta se välähtelikin näkyvää valoa useaan otteeseen. Lisäksi kohde näytti sijaitsevan omassa galaksissamme.

Vastaava sykäyksittäinen, voimakas säteily gamma- ja röntgenalueella on tyypillistä "pehmeän gammasäteilyn toistajille", eli nuorille magnetareille. Magnetariksi säteilylähdettä epäili myös Alberto Castro-Tiradon johtama ryhmä omien havaintojensa perusteella.

Magnetarit ovat neutronitähtiä, joilla on satoja kertoja tavallista neutronitähteä voimakkaampi magneettikenttä. Magneettikenttien muutokset voivat aiheuttaa ”tähdenjäristyksiä", jolloin vapautuu valtavia energiamääriä röntgen- ja gamma-alueilla.

Tutkijat eivät vielä tiedä, miksi nyt havaittu purkaus ryöpsäytteli näkyvää valoa. Se voi kuitenkin olla tyypillistä kehitysvaiheessa, jossa nuorista "pehmeän gammasäteilyn toistajista” kehkeytyy varttuneempia magnetareja.