Kuva: NASA/CXC/U. Copenhagen/K. Pedersen et al; Optical: Palomar DSS
Kuva: NASA/CXC/U. Copenhagen/K. Pedersen et al; Optical: Palomar DSS

Kaikkiin Linnunradan kaltaisiin seesteisiin galakseihin saattaa yhä kertyä runsaasti ainetta galaksien välisestä avaruudesta.

Rauhallisen spiraaligalaksin ympäriltä löytyi suuri määrä sisään putoavaa kaasua. Löytö viittaa siihen, että kaikkiin Linnunradan kaltaisiin seesteisiin galakseihin kertyy yhä runsaasti ainetta galaksien välisestä avaruudesta. Samalla saatiin ensimmäistä kertaa suora viite siitä, miten spiraaligalaksit syntyvät.

Galaksien oletetaan muodostuvan valtavien kaasupilvien yhtyessä. Spiraaligalaksi syntyy, kun pilvet tai niistä kehittyneet pienet galaksit luhistuvat pyöriväksi kiekoksi. Jos tämä pitää paikkansa, kiekkoon putoavasta aineesta pitäisi jäädä jäljelle kuumasta kaasusta muodostuva halo.

Kööpenhaminan yliopiston tutkija Kristian Pedersen kumppaneineen onnistui nyt ensimmäistä kertaa kuvaamaan tällaisen halon. 60 000 valovuoden päähän ulottuva halo (kirkkaan sininen kehä) ympäröi NGC 5746 -galaksia. Optisella kaukoputkella kuvattu galaksi näkyy kuvassa sivulta. Kuvan otti Chandra-röntgensatelliitti ja löydöstä kertoo sen tiedote.

NGC 5746 on massiivinen spiraaligalaksi, joka on noin sadan miljoonan valovuoden päässä täältä. Se muistuttaa Linnunrataa, sillä se on rauhallinen saareke, jossa ei synny erityisen runsaasti uusia tähtiä. Tutkijat päättelevät, että Linnunrataakin ympäröi halo, jonka kaasu jatkaa galaksimme kiekon kasvattamista.