Cryptocotyle lingua -loinen saa kotilon syömään vähemmän. Kuva: Chelsea Wood and James E. Byers
Cryptocotyle lingua -loinen saa kotilon syömään vähemmän. Kuva: Chelsea Wood and James E. Byers

Kotiloiden loiset muokkaavat levärantojen koko eliöyhteisöä.

Jos kaverillasi on loisia, sinulle riittää enemmän ravintoa. Näin voi päätellä tuoreesta New Hampshiren yliopistossa tehdystä tutkimuksesta, jossa tarkasteltiin loisten vaikutusta Litorina littorea-kotilon laiduntamiseen. Tutkimus on ensimmäisiä, joissa on kartoitettu loisten vaikutusta ympäristöön.

Chelsea Woodin ja James Byersin johtamassa tutkimuksessa kotiloita pidettiin pohjattomissa häkeissä, joissa ne saivat laiduntaa kivillä kasvavilla levillä. Tutkijat tarkastivat muutaman päivän välein, kuinka paljon levää kotilot olivat syöneet. Ilmeni, että levät katosivat selvästi hitaammin loisten isäntäkotiloiden häkeistä:
Cryptocotyle lingua-tiehytmadon loisimat kotilot söivät 40 prosenttia vähemmän kuin terveet lajikumppaninsa. Tämä johtuu siitä, että loinen vaurioittaa kotilon ruoansulatusjärjestelmää.

Tulokset muuttuivat vielä jyrkemmiksi, kun tutkijat vaihtoivat asetelmaa ja panivat häkkiin vain kotiloiden suosimaa levää. Normaalisti leväkasvustojen joukossa tätä levää on vain murto-osa. Nyt loisittujen kotiloiden häkeissä levien määrä lisääntyi peräti 59 prosenttia, kun terveiden kotiloiden häkissä se väheni kuusi prosenttia.

Koska kotilot ovat leväkasvustojen tärkeimpiä laiduntajia, loisilla on epäsuora vaikutus rannan leväyhteisöihin.

Tutkimuksen julkaisi PNAS verkkosivuillaan.