Bennu on noin 500 metriää leveä, timantin muotoinen pikkuasteroidi, joka matkaa tällä hetkellä yli 300 miljoonan kilometrin päässä Maasta. Kuva: Nasa
Bennu on noin 500 metriää leveä, timantin muotoinen pikkuasteroidi, joka matkaa tällä hetkellä yli 300 miljoonan kilometrin päässä Maasta. Kuva: Nasa

Luotaimen mukana kulkee kiviainesta ikivanhan pikkuasteroidin pinnalta.

Nasan Osiris-Rex-luotain aloitti viime maanantaina paluumatkansa Bennu-asteroidilta kohti Maata. Lähes viisi vuotta avaruudessa matkannut luotain kantaa mukanaan kivinäytettä pikkuasteroidin pinnalta.

Matka asteroidilta maapallolle kestää yli kaksi vuotta. Nasan mukaan luotaimen on tarkoitus laskeutua Utahin autiomaahan 24. syyskuuta 2023.

Sillä on edessään yli kahden miljardin kilometrin pituinen matka kohti Maata. Matkan aikana se kiertää Auringon kahdesti ennen saapumistaan Maan ilmakehään.

Sisältö jatkuu mainoksen jälkeen

Osiris-Rex laukaistiin matkaan vuonna 2016, ja se asettui kiertämään asteroidia joulukuussa 2018. Viime vuoden lokakuussa luotain laskeutui asteroidin pinnalle ja keräsi robottikäsivarrella säiliöönsä kiviainesta.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Tavoitteena oli napata asteroidin pinnalta vähintään 60 grammaa kiveä ja tomua.

Laskeutuminen onnistui suunnitelmien mukaisesti, mutta luotaimen Maahan lähettämistä kuvista paljastui myöhemmin, että Osiris-Rex syöksi murenevaa asteroidikiveä avaruuteen.

Vuodon vuoksi Nasa joutui ohittamaan näytteen mittauksen ja siirtymään suoraan vaiheeseen, jossa kiviaines varastoitiin turvallisesti luotaimen sisälle.

Nasa ei siis ole täysin varma, kuinka paljon kiviainesta saatiin lopulta kerättyä. Arvioiden mukaan näytemateriaalia on luotaimen säiliössä jopa useita satoja grammoja.

Bennu on läpimitaltaan noin 500-metrinen pikkuasteroidi, joka kiertää Auringon 1,2 vuodessa ja tulee Maan lähelle kuuden vuoden välein.

Bennu valikoitui Nasan kohteeksi muun muassa siksi, että sitä pidetään aurinkokunnan menneisyydestä kertovana aikakapselina.

Olot ovat pysyneet asteroidilla samanlaisina ainakin 4,5 miljardia vuotta, joten näytteet saadaan ajalta, jolloin aurinkokunta on ollut vasta muodostumassa.

Asteroidin tummuus viittaa siihen, että sen pinnalla on paljon hiiltä ja mahdollisesti siis myös orgaanisia yhdisteitä. Orgaaninen hiili on tuntemamme elämän edellytys.

Asteroidinäyte voi siis auttaa tutkijoita selvittämään, miten elämän ainesosat saapuivat aikoinaan maapallolle.

Sisältö jatkuu mainoksen alla