Asteroidi Bennu 24 kilometrin päästä kuvattuna. Nasan kuva on yhdistetty 12 otoksesta.
Asteroidi Bennu 24 kilometrin päästä kuvattuna. Nasan kuva on yhdistetty 12 otoksesta.

Pikku asteroidi osoittautui kiinnostavaksi tutkimuskohteeksi.

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan luotain Osiris-Rex on löytänyt vettä asteroidilta, jonka luo se saapui äskettäin, kahden vuoden matkan jälkeen.

Luotain tarkastelee pientä asteroidi Bennua nyt 19 kilometrin päässä. Bennu on läpimitaltaan noin 500 metriä ja timantin muotoinen. Se on nyt 122 miljoonan kilomerin päässä Maasta.

Osiris-Rexin kolme laitetta ehtivät jo tutkia Bennua etäämpää. Luotaimen spektrometrit keilasivat ja mittasivat Bennun pintaa ja löysivät hydroksyylimolekyylejä, joissa on yhdistyneenä happi- ja vetyatomeja, kertoo Nasan tiedote. Tutkijat uskovat, että hydroksyylit ovat kiinni Bennun savisissa mineraaleissa.

Suomeksi sanottuna Bennussa on siis vettä. Löytö voi auttaa tutkijoita selvittämään, miten vesi ja elämän ainesosat saapuivat maapallolle, kun se oli hyvin nuori.

Havainto tarkoittaa, että Bennun kiviaines oli joskus aiemmin vuorovaikutuksessa veden kanssa. Bennu itse on liian pieni, jotta sillä olisi voinut olla nestemäistä vettä. Sitä on ollut isommassa asteroidissa, josta Bennu aikoinaan lohkesi ja lähti omille teilleen.

Se päätyi harhailemaan asteroidivyöhykkeeltä Marsin ja Jupiterin välistä radalle, joka kiertää Aurinkoa noin 160 miljoonan kilometrin päästä. Maapallo kiertää Aurinkoa vajaan 150 miljoonan kilometrin päässä.

Vesi on myös hyvä merkki, jos tältä asteroidilta joskus louhitaan mineraaleja. Se kun on kuitenkin suhteellisen lähellä maapalloa. Vesi on avaruudessa aina kysytty tuote.

Bennulla on enemmän isoja lohkareita kuin ennalta veikattiin. Bennun pinta on sekoitus erittäin kivisiä ja lohkareisia alueita ja muutamia suhteellisen tasaisia alueita.

Bennu on myös huokoisempi kuin etukäteen luultiin. Jopa 40 prosenttia sen tilavuudesta voi koostua koloista ja luolista, kertoo Dante Lauretta Arizonan yliopistosta tiedelehti New Scientistissa. Epätasaisuus voi vaikeuttaa näytteen saamista asteroidin pinnasta.

”Luotan siihen, että löydämme kyllä alueita, joista voi napata näytteen”, Laueretta sanoo.

Osiris-Rex kiertää Bennua nykyisellä ratakorkeudellaan ainakin helmikuun puoliväliin 2019. Kesällä 2020 se alkaa lähentyä Bennun pintaa ja nappaa lopulta robottikäsivarren avulla 60 grammaa painavan näytteen kapseliin ja tuo sen Maahan, kertovat Osiris-Rexin kotisivut. Luotain ei koskaan laskeudu asteroidille.