Nasan luotain Osiris-Rex otti kuvan Bennusta noin 80 kilometrin päästä. Kuva: Nasa
Nasan luotain Osiris-Rex otti kuvan Bennusta noin 80 kilometrin päästä. Kuva: Nasa

Osiris-Rex yrittää tuoda asteroidilta näytteen Maahan syyskuun lopussa 2023.

Nasan luotain Osiris-Rex asettui kiertämään pientä asteroidi Bennua maanantaina. Asteroidi on nyt noin 122 miljoonan kilometrin päässä Maasta.

Osiris-Rex on matkannut kohteeseensa noin kaksi vuotta ja kaksi miljardia kilometriä. Luotain laitetaan kiertämään asteroidia yli kahden vuoden ajaksi.

Bennu näyttää läheltä otetuissa valokuvissa isolta kivilohkareelta, jonka päälle on ripoteltu pippuria ja suolaa.

Tutkijat uskovat, että ”pippurissa” on paljon hiiltä ja muuta orgaanista ainesta aurinkokuntamme alkuajalta, yli 4,5 miljardin vuoden takaa. Juuri alkuaikojen tutkimiseksi hanke on toteutettu.

Lennonjohto siirtää luotaimen lähemmäs pintaa 31. joulukuuta. Bennu kiertää hiljalleen asteroidia ja nappaa sen pinnasta valokuvia. Tutkija etsivät niiden avulla aluetta, josta voisi turvallisesti napata näytteen.

Ohut kolmemetrinen robottikäsi poimii näytteen suunnitelmien mukaan vasta 4. heinäkuuta 2020. Silloin robottikäsi hipaisee asteroidin pintaa ja puhaltaa siihen typpikaasua. Puhkumisen on tarkoitus nostattaa pölyä ja kiveä, joka talletetaan käsivarren kapseliin.

”Emme laskeudu pinnalle. Olemme asteroidin vieressä sen pienen hetken, että saamme napattua näytteen”, sanoo Daniella DellaGiustina Arizonan yliopistosta New Scientist -lehdelle. Hän kuuluu Osiris-Rexiä seuraavaan tutkijaryhmään.

Kaikki on ohi viidessä sekunnissa. Näytteen ottoa on verrattu siihen, että ajaisi moottoritiellä yli sataa kilometriä tunnissa, ojentaisi käden ulos ikkunasta ja nappaisi tienvarresta neulasen.

Kapseliin yritetään saada 60 gramman näyte asteroidin pinnasta. Viimeksi yhtä paljon avaruuden ainesta on tuotu Maahan Apollo-kuulennoilla 1970-alun alussa.

Luotain tuo kapselin Maan ilmakehään syyskuun lopulla 2023. Loppuvaiheessa kapseli putoaa Maahan laskuvarjojen avulla.

Kapseli on tehty sellaiseksi, että näyte ei lämpene liikaa.

Bennu on harvinainen niin sanottu B-tyypin asteroidi. Tutkijoiden mukaan siltä voisi löytyä orgaanisia yhdisteitä ja saveakin.

Näyte voisi näin vastata kysymyksiin, jotka koskevat orgaanisen aineen alkuperää maapallolla.

Asteroidien tutkijat haluavat oppia lisää aurinkokuntamme alkuvaiheista. Bennu voi auttaa tässä, koska kaikki asteroidit ovat jäänteitä aurinkokunnan alkuajoilta.

Vaikka Bennu on asteroidi, se ei kierrä Aurinkoa Marsin ja Jupiterin ratojen välisellä vyöhykkeellä, kuten suurin osa aurinkokunnan asteroideista. Bennu kulkee maapallon ja Marsin välissä, keskimäärin noin 160 miljoonan kilometrin päässä Auringosta.

Osiris-Rex kiertää Bennua pitkään senkin takia, että sen liikkeiden tuntemus ehkä lisää maapallon turvallisuutta. Bennu on niitä asteroideja, joiden kiertorata leikkaa välillä vaarallisen läheltä Maan kiertorataa.

Bennu tulee vuonna 2035 lähemmäs Maata kuin Kuu. On jopa pieni mahdollisuus, että se iskeytyy Maahan 2100-luvun lopulla. Törmäyksen todennäköisyydeksi on laskettu 1/2 700.

Kuka tietää, ihmiskunta jonain päivänä louhii Bennulta mineraaleja. Silloinkin asteroidin tuntemuksesta on apua.

Meneillään on myös toinen lento, jossa haetaan näytettä asteroidilta. Japanin Hayabusa-2-luotain saapui syyskuussa asteroidi Ryugulle. Se on Bennua suurempi, noin kilometrin läpimittainen asteroidi. Hayabusa-2 yrittää ottaa siitä näytteen jo ensi vuonna.