Kaasukehän ympäröimä planeetta kiertää punaista kääpiötähteä GJ 1132:a. Taiteilijan näkemys. Kuva: MPIA
Kaasukehän ympäröimä planeetta kiertää punaista kääpiötähteä GJ 1132:a. Taiteilijan näkemys. Kuva: MPIA

Supermaapallo GJ 1132b sijaitsee Purjeen tähdistössä 39 valovuoden päässä meistä.

Jos joku älyllinen olento tutkailisi maapalloa kaukoputkella valovuosien päästä, se pystyisi ehkä havaitsemaan, että planeetallamme on enimmäkseen typestä ja hapesta koostuva ilmakehä.

Nyt ihmiset ovat ensi kertaa havainneet kaasukehän vain hieman Maata suuremman, kaukaisen planeetan ympärillä. Planeetta on nimeltään GJ 1132b ja se sijaitsee 39 valovuoden päässä meistä.

Eksoplaneettojen kaasukehiä on havaittu aiemminkin, mutta kyse on ollut Jupiterin kaltaisista kaasujättiläisistä tai yli kahdeksan kertaa Maan kokoisesta eksoplaneetasta. GJ 1132b on vain 1,4 kertaa Maata suurempi ja massaltaan 1,6 kertaa Maan kokoinen.

Saksalaisen Max Planck -instituutin tutkijat tarkkailivat eksoplaneettaa Chilessä sijaitsevalla ESO/MPG-kaukoputkella. He mittasivat muutoksia emotähden kirkkaudessa, kun planeetta kulki tähden ohi.

Valon eri aallonpituuksia tarkkailemalla he pystyivät näkemään, että planeetta näytti suuremmalta infrapuna-aallonpituuksilla. Tämä merkitsee, että planeetalla on kaasukehä, joka päästää läpi muut aallonpituudet paitsi infrapunan.

Seuraavaksi tutkijat mallinsivat kaasukehää tietokoneella. Heidän mukaansa metaanista ja vedestä koostuva kaasukehä selittäisi havainnot hyvin: kenties siis kyseessä on suuri vesiplaneetta ja kaasukehässä kuumaa vesihöyryä.

Varmoja päätelmiä kaasukehän koostumuksesta ei tämän havainnon perusteella kuitenkaan voida tehdä.

Kaasukehän löytyminen M-luokan kääpiötähteä kiertävältä planeetalta antaa kuitenkin tutkijoiden mukaan aihetta optimismiin.

Tämän kokoiset tähdet ovat hyvin yleisiä maailmankaikkeudessa, ja niistä lähtevät hiukkaspurkaukset voivat helposti puhaltaa läheisten planeettojen kaasukehän avaruuden tuuliin. GJ 1132b:n kaasukehä on kuitenkin tutkijoiden mukaan säilynyt pitkään, mikä antaa olettaa, että kaasukehälliset, elämälle mahdollisesti suotuisat planeetat olisivat yleisiä maailmankaikkeudessa.

Tutkimuksen julkaisi Astronomical Journal.