Marskulkija Opportunityn aurinkopaneelit pysyvät huomattavasti puhtaampina kuin sen kaksoissisaren Spiritin. Tämä näkyy paneelien sähköntuotannossa. Opportunityn tuotanto piristyy aina silloin tällöin. Pistäytyykö se automaattisessa pesussa?
Opportuni...

Marskulkija Opportunityn aurinkopaneelit pysyvät huomattavasti puhtaampina kuin sen kaksoissisaren Spiritin. Tämä näkyy paneelien sähköntuotannossa. Opportunityn tuotanto piristyy aina silloin tällöin. Pistäytyykö se automaattisessa pesussa?

Opportunity ja Spirit laskeutuivat Marsiin noin vuosi sitten. Niiden aurinkopaneelit on suunniteltu tuottamaan lähes kilowattitunnin sähköä päivässä. Marsin pöly kuitenkin likaa paneelit ajan kuluessa. Siksi tuotanto pieneneee. Spiritin paneelit tuottavatkin enää noin 0,4 kilowattituntia päivässä. Myös Opportunityn sähköntuotanto laski ensimmäisen kuuden kuukauden aikana 0,5 kilowattituntiin, mutta myöhemmin se on kasvanut viidellä prosentilla neljänä eri yönä.

”Nämä odottamattomat ja toistaiseksi selittämättömät puhdistusoperaatiot ovat pitäneet Opportunityn hyvässä kunnossa”, sanoo Nasan Mars-kulkijahanketta johtava Jim Erickson New Scientist –lehdessä.

Tutkijat ovat tarkastaneet Opportunityn aurinkopaneelit sen omalla kameralla ja todenneet, että pöly todella katoaa niistä yöllisissä menoissa. Pölyn puuttuminen selittää noin 15 prosenttia Opportunityn ja Spirit sähköntuotannon eroista. Loppu selittyy yksinkertaisesti sillä, että niihin osuu eri määrä Aurinkoa.

Mutta mikä puhdistaa Opportunityn paneelit? Ehkä vastaus piilee maastossa, jossa kulkijat taittavat matkaa. Spirit liikkuu melko tasaisella alueella. Opportunity on puolestaan tutkinut Endurance-kraatterin seinämiä. Siksi sen paneelit ovat olleet pitkiä jaksoja kallellaan. On myös mahdollista, että kraatterin muoto synnyttää hiekkapyörteitä muodostavia tuulia, jotka ”hankaavat” aurinkopaneelit pölystä.

Se, onko kraatteri vastuussa Opportunityn paneelien puhtaudesta selviää pian, sillä kulkija poistui kraatterista 12. 12. 2004. ”Jos Opportunity toimii vielä kolmen neljän kuukauden kuluttua, eikä sen energiantuotanto kasva tänä aikana, voimme päätellä, että paneelien ylimääräinen puhtaus johtui kraatterista”, toteaa Erickson.