Mormonisirkka elää Yhdysvaltain länsiosissa. Kuva: Stephen Simpson
Mormonisirkka elää Yhdysvaltain länsiosissa. Kuva: Stephen Simpson

Kannibalismin pelko ajaa sirkat marssille.

Muutaman vuoden välein miljoonat mormonisirkat (Anabrus simplex) ottavat jalat alleen ja lähtevät massavaellukselle. Vaellusten syy on tähän asti ollut hämärän peitossa, mutta nyt australialaiset tutkijat ovat ratkaisseet pähkinän, kertoo Proceedings of National Academy of Sciences. Syynä on proteiinin ja suolan tarve sekä kannibalismin pelko.

Sydneyn yliopiston tutkijat Stephen Simpson ja Gregory Sword pääsivät ratkaisun jäljiille seuratessaan erästä mormonisirkkalaumaa kilometrin matkalta. Vaelluksen syynä ei voinut olla nälkä – kuten tähän asti on oletettu – silllä sirkat eivät edes koskeneet ravintokasveihinsa. Sen sijaan ne kävivät ahnaasti proteiinipitoisten ruokien, kuten siemenkotien ja -palkojen, kuolleiden eläinten ja jopa ulosteiden kimppuun. Sirkat olivat persoja myös suolan perään ja söivät jopa maata, johon jokin eläin oli virtsannut.

Simpson ja Sword testasivat teoriaansa levittämällä sirkkojen tielle pellettejä, joissa oli joko proteiini- tai hiilihydraattipitoista ruokaa sekä suolaisuudeltaan vaihtelevia pumpulipalloja. Tulokset osoittivat, että sirkat söivät ainoastaan proteiinipitoiset pelletit ja suolaisimmat pallot.

Tutkimuksen makaaberissa osassa he sitoivat tai liimasivat eläviä lajitovereita marssijoiden polulle. Liikuntakyvyttömät sirkat joutuivat auttamatta ”marssivan kuoleman” suuhun.

Kannibalismin pelko selittää, miksi sirkat marssivat niin uutterasti. Jos yksi sirkka hidastelee, takana tuleva lihanhimoinen lajitoveri puraisee sitä peppuun. Pysähtyminen tietää varmaa kuolemaa, kunnes parven proteiinintarve on tyydytetty.

Lue lisää Sciencen sivuilta