Sinileviin eli syanobakteereihin kuuluva mikroskooppinen Prochlorococcus ei koreile ulkonäöllä mutta on toiminnaltaan planeettamme tärkeimpiä eliöitä. Merkittävyys näkyy sen perimän monimuotoisuutena. Väritetty elektronimikroskooppikuva: Anne Thompson
Sinileviin eli syanobakteereihin kuuluva mikroskooppinen Prochlorococcus ei koreile ulkonäöllä mutta on toiminnaltaan planeettamme tärkeimpiä eliöitä. Merkittävyys näkyy sen perimän monimuotoisuutena. Väritetty elektronimikroskooppikuva: Anne Thompson

Yhteyttäjien johtotähti Prochlorococcus esiintyy satoina erilaisina versioina.

Maapallon elämän tärkeimpiin kuuluvat eliöt hallitsevat vesiä, jotka ihmissilmään näyttävät tyhjiltä. Niukkaravinteisten lauhkeiden ja trooppisten merien pintavesissä parinsadan metrin syvyyteen saakka nimittäin kuhisee mikroskooppisia Prochlorococcus-syanobakteereita, jotka todennäköisesti ovat planeettamme runsaslukuisimpia yhteyttäviä eliöitä. Ne sitovat valtavasti hiiltä ilmasta ja tuottavat ehkä puolet sen hapesta.

Nyt havaittiin, että vaikka Prochlorococcukset bakteerien tavalliseen tapaan näyttävät samanlaisilta, ne ovat geeneiltään erittäin monimuotoisia ja ovat siksi sopeutuneet monenlaisiin vaihteleviin ympäristöoloihin. Yhdysvaltalaisten ja kanadalaisten tutkijoiden raportin julkaisi Science-lehti.

Syanobakteereihin eli sinileviin kuuluvat Prochlorococcukset ovat paitsi runsaslukuisimpia myös pienikokoisimpia yhteyttäviä eliöitä. Yleisyydestään huolimatta ne havaittiin vasta 1980-luvun lopulla. Nykyisin tiedetään, että niitä on valtamerissä runsaimmin 40. pohjoisen ja 40. eteläisen leveyspiirin välisellä alueella ja että niitä on jokaisessa millilitrassa noiden alueiden pintavettä noin 100 000 kappaletta.

On tiedetty myös, että Prochlorococcuksista esiintyy erilaisia tyyppejä, jotka ovat sopeutuneet eri vuodenaikojen ja leveysasteiden valo- ja ravinneoloihin.

Nadav Kashtan Massachusettsin teknisestä yliopistosta ja kollegat halusivat selvittää, miten monimuotoinen Prochlorococcus täsmälleen ottaen on. He analysoivat eri Prochlorococcus-solujen geenejä näytteistä, joita he keräsivät kolmena aikana vuodesta Atlantin Sargassomerestä.

Kävi ilmi, että Prochlorococcuksen kukin paikallinen populaatio koostuu sadoista geneettisesti erilaisista alapopulaatioista. Aiemmin Prochlorococcuksesta kuvaillut tietynlaiseen ympäristöön sopeutuneet tyypit koostuvat todellisuudessa useista alapopulaatioista. Jos nämä alapopulaatiot haluttaisiin nimetä erillisiksi lajeiksi, koko maailman Prochlorococcukset pitäisi luokitella tuhansiksi lajeiksi, tutkijat kertovat.

Tämä on hyvä esimerkki siitä, miten merkittävä osuus luonnon monimuotoisuudesta on mikroskooppista ja aivan muuta kuin mikä ihmisaistein äkkiseltään vaikuttaa merkittävimmältä.