Hiilivarastot liehuvat Kalifornian vesissä.
Hiilivarastot liehuvat Kalifornian vesissä.

Meriruohoniittyjen varastoima hiili arvioitiin ensi kertaa. 

Meriruohot sitovat itseensä yhtä paljon hiiltä kuin maapallon metsät, arvioi kansainvälinen tutkimusryhmä Nature Geosciencessa. Meriruohojen hiilivarannon arvio tehtiin nyt ensimmäistä kertaa.

Rannikoiden meriruohovyöhykkeet varastoivat 83 000 tonnia hiiltä neliökilometriä kohden, etupäässä niiden alla olevaan maaperään. Tavallinen metsä sitä vastoin sitoo itseensä selvästi vähemmän eli 30 000 tonnia hiiltä neliökilometriltä.

Vaikka meriruohot kattavat vain alle 0,2 prosenttia maailman valtameristä, niiden osuus vesistöjen koko vuotuisesta hiilinielusta on yli kymmenen prosenttia.

Arvio perustui näytteisiin 946 meriruohoniityltä Espanjan Välimeren puoleiselta rannikolta sekä Länsi-Australian ja Floridan edustoilta. Tuhdeimmat hiilikerrostumat löytyivät Välimerestä, missä hiiltä oli varastoitunut monien metrien syvyyteen.

Meriruohoniittyjen hiilestä 90 prosenttia on tallentunut maaperään. Pohjamaahan varastoituminen myös jatkuu koko ajan.

"Meriruohoniityt ovat ilmeisesti paljon tärkeämpiä hiilinieluja kuin olemme tajunneet", sanoo Länsi-Australian yliopiston professori Gary Kendrick.

Meriruohoalueet ovat kuitenkin maailman uhanalaisimpia ekosysteemejä. Noin 29 prosenttia niityistä on tuhoutunut ruoppauksen ja vesien huononemisen takia. Tuho jatkuu, sillä joka vuosi niityistä häviää 1,5 prosenttia.

Tutkijat arvioivat, että hiilipäästöt tuhoutuvilta niityiltä voivat mahdollisesti kohota neljännekseen metsäkadon aiheuttamista päästöistä.

"Hyvä uutinen on, että jos niityt ennallistetaan, niiden hiilivarastot elpyvät nopeasti", Kendrick sanoo.