Merkuriuksen ennen tuntematon puoli on kraatterien puhkoma. Kuvassa näkyvän alueen halkaisija on noin 160 kilometriä. Kuva: NASA
Merkuriuksen ennen tuntematon puoli on kraatterien puhkoma. Kuvassa näkyvän alueen halkaisija on noin 160 kilometriä. Kuva: NASA

Messenger-luotain näpsi lähikuvia rokonarpisesta planeetasta ohittaessaan sen vain 200 kilometrin etäisyydeltä.

NASA:n Messenger-luotain ohitti maanantaina aurinkoa lähimpänä kiertävän planeetan, Merkuriuksen noin 200 kilometrin etäisyydeltä. Tutkijat ovat nyt päässeet analysoimaan ensimmäisiä luotaimen lähettämiä kuvia.

Messenger näpsi kuvia myös siltä puolelta planeettaa, joka kätkeytyi Mariner 10:ltä 1970-luvulla. Myös se on pienten kraatterien peitossa, kuten aiemmin kuvattu puolisko.

Messenger otti kaiken kaikkiaan yli 1300 kuvaa. Lähimpää otetuissa erottuvat jopa vain 300 metrin levyiset kraatterit.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Messenger kerää tietoa planeetan pinnan lisäksi sen sisäosista, magnetosfääristä ja kaasukehästä. Geologit yrittävät selvittää, kuinka viimeiset neljä miljardia vuotta ovat muokanneet kuuman ja kuivan planeetan pintaa.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Merkurius kätkee sisuksiinsa melkoisen ristiriidan. Voimakkaan magneettikentän perusteella sillä näyttää olevan sula rautaydin. Ikivanha rokonarpinen pinta taas kertoo toista: laavapurkaukset eivät näytä myllänneen sitä aikoihin.

Messengerin on tarkoitus lentää vielä kaksi kertaa Merkuriuksen ohi ennen kuin se asettuu planeetan kiertoradalle vuonna 2011. Ohitukset hidastavat luotaimen vauhtia ja auttavat suuntaamaan sen oikealle kurssille.

Sisältö jatkuu mainoksen alla