Ensimmäisenä happamoituminen iskee korelleihin. Niiden on vaikea saada kalkkia kuorensa rakentamiseen. Kuva: Shutterstock
Ensimmäisenä happamoituminen iskee korelleihin. Niiden on vaikea saada kalkkia kuorensa rakentamiseen. Kuva: Shutterstock

Dinosaurukset tappaneen asteroidin syöksemä pöly hapansi valtameriä sen verran, että suuri osa merten elämästä tuhoutui. Tällä vuosisadalla meret voivat happamoitua enemmän.

Dinosaurusten joukkotuhon aiheuttanut asteroiditörmäys teki hävitystä myös merissä.

Meren lajeista tuhoutui arviolta 75 prosenttia. Lämpimän meren koralleista jopa 98 prosenttia kuoli sukupuuttoon.

Yhtenä isona tekijänä on pidetty valtamerten nopeaa happamoitumista, kun törmäys höyrysti rikki- ja hiilipitoista kiviainesta, joka satoi happosateina alas.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Maanpäällinen kasvillisuus tuhoutui ja ilmakehän hiilidioksidipitoisuus nousi räjähdysmäisesti, mikä edelleen happamoitti meriä.

Sisältö jatkuu mainoksen alla

Jotkut tutkijat ovat kuitenkin ajatelleet merten happamoituneen paljon hitaammin, jopa satojen tuhansien vuosien aikana. Syynä olisivat olleet jatkuvat ja suuret tulivuorenpurkaukset. Näin meriekosysteemi olisi virittäytynyt joukkotuholle alttiiksi jo ennen asteroidin törmäystä.

Uusi tutkimus osoittaa ensimmäistä kertaa havaintopohjaisesti, että meret happamoituivat nopeasti ja syynä oli asteroidin törmäys. Toisekseen se panee poikki tutkijoiden pitkäkestoisen kiistan siitä, kuoliko merielämä kerralla lähes kokonaan vai ei.

Tutkimus julkaistiin Yhdysvaltain tiedeakatemian Pnas-lehdessä

Yalen yliopiston tutkijoiden johtama ryhmä kaivoi esille fossiilikiviä liitukauden lopulta, niin sanotulta K/T-rajalta. Se on ympäri maailmaa esiintyvä kivikerrostuma, johon joukkotuhon aikaiset eliöt ovat puristuneet ja kivettyneet.

Tällaisia yli 65 miljoonaa vuotta vanhoja sedimenttejä löytyi tällä kertaa Hollannista eräästä luolasta. Kiveen oli puristunut pieniä huokoseläimiä. Ne ovat pikkuruisia, kalkkikuorisia planktoneläimiä, jotka tallentuvat hyvin fossiileiksi kovien kuoriensa ansiosta.

Koko planeetan historia on tallentunut päällekkäin puristuneisiin kiviin. Alemmat kerrokset edustavat vanhempaa aikaa ja ylemmät myöhempää.

Ryhmä havaitsi, että huokoseläinten kalkkikuoret olivat paljon hennompia törmäyksen jälkeisissä kivikerroksissa. Kemialliset mittaukset myös paljastivat, että törmäyksen jälkeen 100–1 000 vuoden aikana valtameren pH-arvo aleni 0,25 yksikköä. Vesi happamoitui nopeasti melko paljon.

Meren happamoituminen vaikuttaa ensimmäiseksi juuri kalkkikuorisiin eläimiin kuten huokoseläimiin ja koralleihin, sillä happamasta vedestä niiden on vaikeampaa saada tarpeeksi kalkkia kuorensa rakentamiseen.

Kun kalkkikuoriset eläimet kärsivät ja kuolevat, koko meren ravintoketjun alimmat portaat murenevat ja ekosysteemi romahtaa.

”Havaitsemamme happamoituminen on helpostikin voinut olla merielämän joukkotuhon laukaissut tekijä”, geologian apulaisprofessori Pincelli Hull Yalen yliopistosta sanoo Phys.org-verkkosivulla.

Tutkimuksen mukaan tuho oli meressä aluksi nopeaa, mutta elämä alkoi sitten hiljalleen toipua.

Löydöksessä on suora kytkös nykyaikaan. Mittausten mukaan asteroidin törmäyksen jälkiseuraukset happamoittivat merta 0,25 pH-yksikön verran. On arvioitu, että mikäli hiilidioksidin päästöjä ei hillitä lainkaan, meret voivat happamoitua tällä vuosisadalla peräti 0,4 pH-yksikköä.

”Jos 0,25 yksikön lasku riitti joukkotuhon synnyttämiseen, meidän kannattaisi olla huolissamme”, sanoo tutkimusta johtanut Michael Henehan Potsdamin geotieteellisestä tutkimuskeskuksesta The Guardian -sanomalehdessä.

Happamoitumisen seuraukset näkyvät jo nyt, kun koralliriutat tuhoutuvat. Australian suuresta valliriutasta ei välttämättä ole sadan vuoden päästä mitään jäljellä. Meret ovat happamoituneet 0,1 pH -yksikköä viimeisen kahdensadan vuoden aikana.

”Saatamme ajatella, että happamoituminen koskettaa vasta meidän lapsenlapsiamme. Mutta jos meri happamoituu yhtä paljon kuin asteroidin iskun aikoihin, puhutaan sen luokan seurauksista, että ne kestävät koko ihmislajin elinajan”, Henehan sanoo.

Sisältö jatkuu mainoksen alla