Ensimmäistä joululaulua ei tunneta, mutta laulut ovat kuuluneet jouluun kauan.

Latinankielisiä jouluhymnejä esitettiin jo 300-luvun Roomassa, ja varsinainen perinne laulamisesta kehittyi 1200-luvulla Saksassa, Ranskassa ja Italiassa.
Suomessa käytetyssä Piae Cantiones -kokoelmassa vuodelta 1582 on hengellisiä joululauluja, joita meillä edelleenkin lauletaan niin latinan kuin suomen kielellä.

1800-luvulla perinne vahvistui, kun perustettiin kuoroja. Vaikutteita ja joululaulujakin tuli etenkin Saksasta musiikki- ja kuoromiesten mukana. Hoosianna-hymni ilmestyi suomenkielisenä seminaarinlehtori E. A. Hagforsin kokoelmassa vuonna 1871, ja se esitettiin ensimmäisen kerran Jyväskylän kaupunginkirkossa.

Koteihin joululauluperinne välittyi koulujen kuusijuhlista, joita ryhdyttiin viettämään 1800–1900-luvun taitteessa. Juhlassa laulettiin muun muassa Enkeli taivaan -virsi. Kuusijuhlan kohokohtaa, joulupukin vierailua silmällä pitäen P. J. Hannikainen kirjoitti ja sävelsi Joulupukki-laulun. Se esitettiin todennäköisesti ensimmäisen kerran Jyväskylän seminaarin kuusijuhlassa 1910-luvulla. 

Näin vastasi Jyväskylän yliopiston musiikin lehtori Erja Kosonen Tieteen lukijakysymykseen vuonna 2010.

Tieteen verkkouutiset jäävät joulutauolle ja palaavat loppiaisen jälkeen. Toimitus toivottaa hyvää joulua ja onnellista uutta vuotta!