Kylmä ilma on niin kuivaa, että siinä on vaikea opetella kieltä, jossa sävelkorkeuden muutokset ovat tärkeitä. Kuva: Terry Korte, Wikimedia Commons
Kylmä ilma on niin kuivaa, että siinä on vaikea opetella kieltä, jossa sävelkorkeuden muutokset ovat tärkeitä. Kuva: Terry Korte, Wikimedia Commons

Kielen laulavuuden ja ilmankosteuden väliltä löytyi yhteys.

Tiedetään, että ihmisen äänihuulet värähtelevät täsmällisemmin kosteassa kuin kuivassa ilmassa. Siksi voisi veikata, että tarkkaa sävelkorkeuden säätöä vaativia tonaalisia kieliä kehittyisi ennemmin kosteissa kuin kuivissa ilmastoissa. Veikkaus osuu oikeaan, osoittavat yhdysvaltalaiset, saksalaiset ja alankomaalaiset tutkijat Pnas-lehdessä.

Caleb Everett Miamin yliopistosta Floridasta työtovereineen vertasi kielten tonaalisuutta ja maantieteellistä syntyaluetta yli 3 700 kielen tietokannasta.

Kielistä 629 oli vahvasti tonaalisia, eli niissä esiintyi monentyyppisiä sävelkorkoja eli tooneja. Tunnetuin esimerkki on kiinan kieli, jossa tavun sävelkorko voi olla viidentyyppinen: tavun aikana äänenkorkeus voi olla neutraali, se voi olla korkea, se voi nousta, se voi laskea, tai se voi ensin laskea ja sitten nousta. Kukin versio muuttaa sanan merkitystä.

Useimpien vahvasti tonaalisten kielten syntyalueet sijaitsevat trooppisessa Kaakkois-Aasiassa ja Afrikassa sekä Amerikkojen ja Uuden-Guinean kosteilla seuduilla. Sen sijaan ei-tonaalisten kielten kotialueet ovat useammin sellaisia seutuja, joissa ilma on kuivempaa joko vähäisten sateiden tai talven kylmyyden vuoksi. Kylmä ilma on aina kuivaa veden saatavuudesta riippumatta, koska ilma pystyy pidättämään itsessään sitä vähemmän vettä, mitä kylmempää se on.

Alue-erot näkyvät samankin kielikunnan eri kielten välillä. Tonaalisemmat tuppaavat olemaan trooppisempia.

Kiinalainen pystyy kyllä vallan hyvin puhumaan äidinkieltään pakkastalvessa, tutkijat korostavat. Vahvasti tonaalisen kielen opettelun aloittaminen on kuitenkin sellaisissa oloissa vaikeampaa kuin kosteissa. Siksi olot ovat jarruttaneet tonaalisten kielten syntyä kuivissa oloissa ja edistäneet kosteissa.