Ilman muurahaisia norsut muuttaisivat metsäisiä alueita ruohikoiksi.

Koolla on joskus väliä. Current Biology -lehdessä julkaistun tutkimuksen mukaan muurahaiset voivat olla puun paras suoja isoja norsuja vastaan. Ilman pikku henkivartijoitaan akaasiat Afrikan savannilla joutuisivat norsujen syömiksi.

Todd Palmer Mpalan tutkimuskeskuksesta Keniasta ja Jacob Goheen Wyomingin yliopistosta osoittivat, että muurahaisilla on merkittävä rooli Afrikan savannien ekosysteemeissä.

Goheen ja Palmer huomasivat että muurahaisten kanssa symbioosissa elävä huiluakaasia Acacia drepanolobium ei häiriinny elefanteista. "Meistä se oli hyvin mielenkiintoista, koska näemme usein norsuja syömässä muita puulajeja, jotka eivät elätä muurahaisia", Palmer sanoi. "Itse asiassa norsujen määrä Kenian ylätasangolla on noussut viime vuosina niin suureksi, että näemme norsujen tuhoamia nykyään kaikkialla näillä alueilla."

Tutkijat poistivat akaasioista muurahaiset testatakseen, söisivätkö norsut niitä. Näin tapahtui. Muurahaisten puuttuessa norsut söivät näitä kasveja aivan yhtä paljon kuin muita suosimiaan puita. "Sen sijaan kun puussa oli muurahaisia, norsut välttelivät niitä kuten lapset parsakaalia", Palmer sanoi.

Mutta miten viisi milligrammaa painavat muurahaiset voivat suojella puita eläimiltä, jotka painavat miljardeja kertoja enemmän? Näyttää siltä, että pitkä kärsä on norsujen akilleen kantapää. Vaikka kärsän ulkopuoli on kova, sen sisäpuoli on äärimmäisen herkkä ja täynnä hermopäätteitä. "Norsut eivät ilmeisesti pidä muurahaisista kärsiensä sisällä", Palmer sanoi.

Muurahaiset eivät juuri suojaa puita kirahveja vastaan, koska kirahvit yksinkertaisesti pyyhkäisevät muurahaiset pois pitkällä kielellään.

Löydöksellä on laajempaakin merkitystä, koska norsut voivat kirjaimellisesti muuttaa metsäiset alueet avoimeksi ruohikoksi. Näyttää siltä, että muurahaiset voivat estää tämänkaltaisen pitkävaikutteisen muutoksen savannilla.