Lapsuudessa koetuilla vastoinkäymisillä voi olla vaikutuksia kromosomitasolla. 

Varhaislapsuudessa koettu stressi, vastoinkäymiset ja välinpitämättömyys vaikuttavat telomeerien pituuteen, mikä on yksi merkki biologisesta vanhenemisesta.

Telomeerit ovat kromosomien päässä sijaitsevia dna-jaksoja. Telomeerit lyhenevät iän myötä, sillä ne kuluvat solujen jakautuessa, mutta lyhentyminen voi kiihtyä ympäristötekijöiden vaikutuksesta.

Telomeerien lyhentyminen on liitetty esimerkiksi sydänsairauksiin ja kognitiivisten kykyjen heikkenemiseen. Useissa tutkimuksissa on havaittu, että myös stressi voi vauhdittaa telomeerien lyhentymistä. Tulokset ovat koskeneet kuitenkin vain aikuisia.

Tuore yhdysvaltalainen tutkimus osoittaa, että telomeerien kuluminen liittyy stressin kokemiseen myös varhaislapsuudessa.

Tutkimus on myös ensimmäinen, jossa telomeerien lyhentymisen on osoitettu liittyvän lapsiin, joita hoidetaan laitoksissa, kuten lastenkodeissa.

Telomeerien havaittiin lyhenneen sitä enemmän, mitä kauemmin alle viisivuotiaat lapset olivat olleet hoidossa, jossa he kokivat tulleensa kohdelluiksi huonosti.

Tutkimuksen julkaisi Molecular Psychiatry.