Saudi-Arabian aavikolta löytynyt prototaksiittifossiili. Kuva: Reprinted from Review of Paleobotany and Palynology, Vol. 116;Rotted wood--alga--fungus: the history and life of Prototaxites; Dawson 1959, by Francis Hueber, p. 146, Smithsonian Institution;
Saudi-Arabian aavikolta löytynyt prototaksiittifossiili. Kuva: Reprinted from Review of Paleobotany and Palynology, Vol. 116;Rotted wood--alga--fungus: the history and life of Prototaxites; Dawson 1959, by Francis Hueber, p. 146, Smithsonian Institution;

Devonikauden supersienet kohosivat monen metrin korkeuteen.

Aikana, jolloin eläimet eivät vielä olleet nousseet maalle ja putkilokasvit eivät kasvaneet paljon kanervaa korkeammaksi, maisemaa hallitsivat pylväsmäiset prototaksiitit. Ne olivat läpimitaltaan metrin paksuisia, kohosivat jopa kahdeksan metrin korkeuteen ja olivat devonikauden ylivoimaisesti suurimpia maalla eläneitä elämänmuotoja.

Tutkijat ovat kiistelleet jo sata vuotta siitä, olivatko prototaksiitit jäkäliä, sieniä, havupuita vai jonkinlaisia levämuodostelmia. Nyt Chicagon yliopiston tutkijat ovat osoittaneet professori C. Kevin Boycen johdolla, että prototaksiitit olivat alkeellisia sieniä.

Vastaus löytyi vertailemalla fossiilin hiili-isotooppeja. Koska kasvit ottavat tarvitsemansa hiilidioksidin suoraan ilmasta, niiden hiili-isotooppien välinen suhde säilyy enemmän tai vähemmän vakaana kasvupaikasta riippumatta.
Sienten ja eläinten hiili-isotooppien välinen suhde puolestaan määräytyy sen perusteella, mitä ne syövät. Kun tutkijat analysoivat prototaksiittien hiili-isotooppeja, niiden muuntelu oli aivan liian suurta millekään kasvilajille. Ainoaksi mahdollisuudeksi jäi siis sieni.

Boylen mukaan prototaksiitit ovat säilyttäneet arvoituksensa pitkään, koska elämänmuoto on niin mystinen. "Kahdeksanmetrinen sieni on yhtä järjetön ajatus kuin kahdeksanmetrinen levä tai jäkälä", hän vertaa.

Tutkijat eivät osaa sanoa, miksi prototaksiitit kasvoivat niin suuriksi. Mitään vastaavia elämänmuotoja ei ole tavattu prototaksiitteja ennen tai niiden jälkeen.

Tutkimuksesta kertoi Geology.