Linnunradan kiekko infrapunakuvassa. Oikealla alhaalla näkyvät Suuri ja Pieni Magellanin pilvi (J. Carpenter, M. Skrutskie, R. Hurt, 2MASS -hanke, NSF, NASA).
Linnunradan kiekko infrapunakuvassa. Oikealla alhaalla näkyvät Suuri ja Pieni Magellanin pilvi (J. Carpenter, M. Skrutskie, R. Hurt, 2MASS -hanke, NSF, NASA).

Pienet seuralaisgalaksit saavat Liinuradan värähtelemään rumpukalvon lailla

Linnunradan liepeillä majailevat pienet epäsäännölliset galaksit, Magellanin pilvet, aiheuttanevat oman galaksimme kiekon laitojen vääntymän, joka on ollut vailla selitystä lähes 50 vuotta. Samalla ne saavat galaksimme värähtelemään rumpukalvon lailla.

Linnunradan kiekon vääntymä havaittiin jo vuonna 1957. Parhaiten se näkyy tähtikiekkoa ympäröivässä vetykaasussa. Pientä ja Suurta Magellanin pilveä, jotka kiertävät galaksimme kerran 1,5 miljardissa vuodessa, tavattiin pitää liian pieninä vääntymän aiheuttajiksi: niiden yhteen laskettu massa on vain kaksi prosenttia Linnunradan kiekon massasta. Nyt Massachusettsin yliopiston professori Martin D. Weinberg ja Kalifornian yliopiston professori Leo Blitz huomasivat pimeän aineen vahvistavan niiden vaikutusta.

Linnunradan kiekkoa ympäröi nimittäin pimeästä aineesta - se havaitaan vain sen aiheuttaman vetovoiman takia - muodostuva pallomainen halo. Weinbergin ja Blitzin tietokonesimulaatioissa ilmeni, että Magellanin pilvien vetovoima aikaansaa pimeään aineeseen ”aallon”, joka vahvistaa pilvien vaikutusta Linnunradan kiekkoon. Näin siihen syntyvät havaitunlaiset vääntymät. ”Malli ei tuota pelkästään vääntymää. Magellanin pilvien kiertäessä galaksiamme, näyttää siltä kuin Linnunrata lepattaisi tuulessa”, sanoo Blitz yliopistonsa tiedotteessa. ”Huomasimme jotain hämmästyttävää: voimme kuvailla kiekon liikettä kolmella erilaisella värähtelyllä.”

Tutkijat kertoivat tuloksistaan Yhdysvaltain tähtitieteilijäseuran kokouksessa tammikuun toisella viikolla.